Baha Aboe al-Ata, de 42-jarige leider van de Al-Quds Brigades, de gewapende arm van de Islamitische Jihad in de Gazastrook, werd samen met zijn vrouw gedood bij een luchtaanval op hun huis, meldden autoriteiten in Israël en de Gazastrook.

'We hebben net een commandant van Islamitische Jihad in Gaza' onder vuur genomen, meldde het Israëlische leger. 'Al-Ata was rechtstreeks verantwoordelijk voor honderden terreuraanslagen op Israëlische burgers en soldaten.'

Drie Israëlische raketaanvallen ten westen van Damascus viseerden het huis van Akram al-Ajoeri, ook een leider van de Al-Quds Brigades. Het Syrische staatspersbureau SANA meldde dat de militant niet bij de aanvallen gedood werd, maar zijn zoon Moeaz en een ander iemand wel, en dat tien anderen gewond raakten.

Bij een andere aanval later op dinsdag werd een militant van Islamitische Jihad in de Gazastrook gedood terwijl hij op een motorfiets reed. Het Israëlische leger zei dat hij op het punt stond een raket te lanceren.

Het Palestijnse ministerie van Gezondheid bevestigde dat drie mensen gedood werden en achttien anderen gewond raakten.

'Oorlogsverklaring'

Mos'ab al-Briem, de woordvoerder van Islamitische Jihad in de Gazastrook, noemde de liquidatie van de militaire leider van de groep een 'moord' en een 'oorlogsverklaring aan ons Palestijnse volk'.

Militanten vuurden als reactie op de luchtaanvallen tientallen raketten op Israël af.

De Israëlische luchtafweersystemen haalden twintig van de zowat 50 raketten neer, deelde het leger mee.

Israëlische vliegtuigen vielen daarop militaire sites in de Gazastrook aan, meldden Palestijnse bronnen. Het Israëlische leger bevestigde dit niet meteen.

Raketinslagen

Een raket die vanuit de Gazastrook was afgevuurd, sloeg op een kruispunt in het zuiden van Israël in en miste ternauwernood twee auto's. Een van de twee bestuurders werd met granaatscherfwonden naar het ziekenhuis gebracht, bevestigde een ambulancedienst. Een achtjarig meisje kreeg een hartstilstand toen ze naar een schuilkelder rende in Tel Aviv, voegde de dienst eraan toe.

Een raket sloeg ook in op een huis in Netivot. Scholen en kinderdagverblijven gingen dicht en schuilkelders gingen open in Tel Aviv en omgeving. Twee raketten werden boven de stad onderschept.

Het Israëlische leger verspreidde beelden van een beschadigd gebouw in de Gazastrook, zeggend dat het chirurgisch was bestookt.

Het ministerie van Gezondheid in de Gazastrook deelde aan de pers mee dat 'twee Palestijnen, onder wie een vrouw, gedood werden bij een Israëlische aanval'.

De Israëlische premier Benjamin Netanyahu zei dat de leider van Islamitische Jihad die in de Gazastrook gedood werd, 'de voornaamste terroristische aanstoker van Gaza' was. 'Alle terroristen denken op dezelfde wijze. Ze denken dat ze zich achter burgers kunnen verschuilen. We hebben bewezen dat we met chirurgische precisie kunnen toeslaan', aldus de premier.

Volgens Netanyahu kan de huidige golf van geweld in de Gazastrook 'een tijd duren'. 'Israël is niet geïnteresseerd in een escalatie, maar we zullen al het nodige doen om ons te verdedigen', zei hij op een persconferentie op het ministerie van Defensie in Tel Aviv.