Het slachtoffer is een man, die zondag per bus aankwam van de stad Butembo, een van de belangrijkste brandhaarden van de ziekte in de provincie Noord-Kivu. Op de bus zaten naast de chauffeur nog achttien andere passagiers.

De man was vrijdag aan zijn reis begonnen, nadat de 'eerste symptomen op 9 juli verschenen', aldus het ministerie in een mededeling. De resultaten van laboratoriumtesten bevestigen dat het gaat om Ebola.

'Vanwege de snelheid waarmee de patiënt is geïdentificeerd en de identificatie van alle passagiers van de bus uit Butembo, blijft het verspreidingsrisico in de rest van de stad Goma beperkt', klinkt het nog.

Het slachtoffer is een pastoor, die voor een korte tijd in Butembo verbleef. De stad ligt op zo'n 200 à 300 kilometer ten noorden van Goma. Hij zou in een kerk hebben gepredikt, waar hij de handen van aanwezigen - ook zieken - heeft aanraakt.

Het is al de tiende keer sinds 1976 dat een ebola-epidemie uitbreekt in het Afrikaanse land, maar deze epidemie is de zwaarste ooit in Congo. Wereldwijd is het de tweede ernstigste uitbraak, na die in de West-Afrikaanse landen Liberia, Guinée en Sierra Leone in 2014-2015. Daar vielen toen meer dan 11.000 doden.

Wat is ebola?

Ebola is een ernstige infectieziekte die zware misselijkheid, koorts, interne bloedingen en falende organen veroorzaakt en in de meeste gevallen fataal is. Het verspreidt zich snel bij contact met kleine hoeveelheden lichaamsvloeistoffen en de eerste griepachtige symptomen zijn niet altijd meteen merkbaar. Vijfentwintig tot negentig procent van de besmette mensen sterven. De ziekte werd in 1976 ontdekt, toen een uitbraak van het virus in Congo het leven kostte aan 280 van 318 besmette mensen.

Uit cijfers van het ministerie van Volksgezondheid van zaterdag blijkt dat er bij deze epidemie al 1.655 mensen omkwamen (1.561 bevestigde gevallen en 94 waarschijnlijke gevallen) en 694 mensen genezen zijn.

In het oosten van Congo zijn in de nacht van zaterdag op zondag twee gemeenschapsverantwoordelijken die de ziekte bestrijden vermoord, zo heeft het ministerie maandag bekendgemaakt. Beiden waren sinds december 2018 bedreigd en werden in hun woning tussen Beni en Butembo in de Noord-Kivu vermoord.

Wat doet ebola in ons lichaam?

Wanneer een persoon geïnfecteerd raakt met ebola, tast het virus het immuunsysteem in het lichaam aan. Meer bepaald de cellen CD4 en CD8 T-lymfocyten (een type witte bloedcellen), die cruciaal zijn voor het functioneren van het immuunsysteem, worden uitgedund.

Maar als het immuunsysteem van een bepaald persoon deze aanval kan weerstaan (de immuuncellen worden in eerste instantie niet te hard uitgedund), is er volgens studies een grotere kans dat die persoon de ziekte overleeft.

Als het lichaam de aanval echter niet voldoende kan bestrijden, is het immuunsysteem minder goed in staat om zich te herstellen. Hierdoor raakt het systeem in de war en komt er een 'storm' aan ontstekingsmoleculen vrij die ervoor zorgen dat kleine bloedvaten scheuren. De bloeddruk verlaagt, verschillende organen vallen uit en uiteindelijk sterft de patiënt.