De top wordt overschaduwd door de brexit, maar de Europese leiders hebben nog een hele rist andere onderwerpen af te werken. Zo kregen ze van de Duitse bondskanselier Angela Merkel en de Franse president Emmanuel Macron te horen dat Rusland niet de minste vooruitgang boekt bij de implementatie van het Minsk II-vredesakkoord.

Dat akkoord werd in februari 2015 met Frans-Duitse bemiddeling onderhandeld en moet de rust doen weerkeren in Oost-Oekraïne, waar Oekraïense separatisten met de steun van Russische troepen in 2014 strijd begonnen te leveren tegen het centrale gezag in Kiev.

Precies vanwege de Russische inmenging in het oosten van Oekraïne - én wegens de illegale annexatie van de Krim - trof de EU in juli 2014 economische sancties tegen Rusland. Een jaar later werd beslist die sancties te koppelen aan de uitvoering van het akkoord van Minsk. Omdat de Europese leiders donderdag konden vaststellen dat Rusland niets onderneemt om 'Minsk' verder uit te voeren, beslisten ze unaniem om de sancties nog maar eens met zes maanden te verlengen. Nu lopen de strafmaatregelen nog tot 31 januari 2019. Daar komt dus een half jaar bij.

Incident aan Zee van Azov

Als de beslissing al een discussie had kunnen teweegbrengen, dan zorgde het veelbesproken incident aan de Zee van Azov, ten oosten van de Krim, ervoor dat de neuzen van de EU-leiders in dezelfde richting werden gezet. Eind november kwam het daar tot een conflict waarbij Russische gevechtstoestellen drie Oekraïense marineschepen beschoten en in beslag namen. De EU legde de schuld voor het incident eerder al bij Rusland en noemde het gebruikte geweld onaanvaardbaar.

Nu zeggen de leiders in hun conclusies dat ze bezorgd zijn om 'de escalatie in de Straat van Kertsj en de Zee van Azov en de Russische schendingen van het internationaal recht'. De Straat van Kertsj verbindt de Zwarte Zee met de Zee van Azov en scheidt het schiereiland de Krim van het Russische vasteland. Het gebied is al langer het toneel van oplopende spanningen tussen Rusland en Oekraïne, die enkele weken geleden dus escaleerden.

De EU houdt vast aan 'de soevereiniteit, de territoriale integriteit en de onafhankelijkheid van Oekraïne' en ziet 'geen rechtvaardiging voor het gebruik van militair geweld door Rusland', luiden de conclusies. De annexatie van de Krim blijft in de ogen van de leiders illegaal.

Rusland wordt gevraagd de schepen die eind november buitgemaakt werden en de bemanning die vastgenomen werd meteen vrij te laten. Ondanks het feit dat de EU zwaar aan het incident tilt, worden er dus geen extra sancties tegen Rusland genomen.