Dat maakte het Pentagon zondag bekend. Het dispuut draait rond de 40-jarige Navy SEAL Eddie Gallagher. Hij moest voor de krijgsraad verschijnen omdat hij volgens collega's een IS-gevangene met een mes had vermoord in 2017 in Irak. De man werd vrijgesproken van moord, maar hij kreeg wel een celstraf van vier maanden omdat hij op foto's poseerde bij het lijk. Ook werd hij in rang teruggezet.

Dat was niet naar de zin van president Donald Trump, die de demotie terugdraaide. De top van de marine was ook van plan om de SEAL-speld, die commando's dragen op hun uniform, van Gallagher af te nemen. Dat betekent dat hij uit de elite-eenheid wordt gezet. De president verzette zich tegen die beslissing en uiteindelijk draaide de marinetop bij, tot ongenoegen van Spencer. Hij en Trump discussieerden openlijk over de zaak.

Volgens een een verklaring van het Pentagon hield Spencer stiekem gesprekken met het Witte Huis over de zaak, zonder de minister daarvan op de hoogte te stellen. Esper 'heeft het ontslag gevraagd van marine-secretaris Richard Spencer na het verlies van vertrouwen in hem over zijn gebrek aan oprechtheid in de gesprekken met het Witte Huis bij de behandeling van de zaak van de Navy SEAL Eddie Gallagher', klinkt het.

In een brief aan Trump schrijft Spencer dat hij niet bereid was om de bevelen van Trump in de zaak op te volgen, omdat die in strijd zijn met zijn 'heilige eed' aan de grondwet. Gallagher zei op de Amerikaanse televisie 'dolblij' te zijn met de interventies van Trump.