In het kleine land Koeweit, zoekt de Iraakse regering op een conferentie naar 71,9 miljard euro voor de heropbouw van Irak. Aartsrivalen Iran en Saudi-Arabië proberen de bovenhand te krijgen in het Midden-Oosten. 'Saudi-Arabië lijkt de invloed van Iran in Irak te willen matigen,' zegt Criekemans.
...

In het kleine land Koeweit, zoekt de Iraakse regering op een conferentie naar 71,9 miljard euro voor de heropbouw van Irak. Aartsrivalen Iran en Saudi-Arabië proberen de bovenhand te krijgen in het Midden-Oosten. 'Saudi-Arabië lijkt de invloed van Iran in Irak te willen matigen,' zegt Criekemans.Privé-investeerders, ngo's en politici komen samen om investeringen aan te kondigen. Ook de Wereldbank en het Koeweitse Fonds voor Arabische Economische Ontwikkeling zijn van de partij. Criekemans benadrukt: 'De mensen die daar aan tafel schuiven, zitten met eigenbelang in het achterhoofd.' Welke politieke spelers zijn aanwezig in Koeweit en wat willen ze bereiken met investeringen of donaties?CRIEKEMANS: 'Dat denk ik niet. Dergelijke conferenties zijn een manier om eerste investeringen los te weken. Het is nog afwachten of er grote bedragen zullen toegekend worden. Alle deelnemers hebben ook een politiek motief. Saudi-Arabië zal bijvoorbeeld proberen veel contracten binnen te halen. CRIEKEMANS: 'Zeker. Saudi-Arabië is bang dat Irak in Iraans vaarwater is terechtgekomen. Saudi-Arabië zal via een combinatie van donaties en bouwprojecten proberen voet aan de grond te krijgen in Irak. Het gaat om grote bedragen en bijgevolg zal de Saoedische aanwezigheid vergroten. In het verleden ondersteunden ze dan bijvoorbeeld Koranscholen voor het meegekomen Saudisch werkvolk om hun invloed te vergroten.' CRIEKEMANS: 'Neen, elke gegeven euro en elk bouwproject moet in een politieke context gezien worden. Als Federica Mogherini (Hoge Vertegenwoordiger voor Buitenlandse Zaken van de Europese Unie nvdr.) daar investeringen aankondigt past dat perfect in de Mogherini-strategie. Die strategie bestaat eruit om te investeren in basisvoorzieningen in het Midden-Oosten en Noord-Afrika om te voorkomen dat er een nieuwe vluchtelingencrisis ontstaat.Irak mag dan wel bevrijd zijn en Islamitische Staat is voorlopig verslagen, nu moeten de hearts and minds nog gewonnen worden. Zeker in de soennitische gebieden, zowat alles ten westen van Bagdad, die destijds deels heulden met IS. Als de bevolking niet snel vooruitgang ziet kan er daar weer een politieke radicalisering optreden, die dan weer de vluchtelingencrisis zou aanwakkeren.' CRIEKEMANS: 'De Verenigde Staten hebben al een triljard dollar uitgegeven aan de oorlog in Irak. In Trumps ogen is dat historisch gezien genoeg als bijdrage tot de veiligheid van Irak. Hij zal dus geen bijkomende cadeaus uitdelen, zo ziet hij dat tenminste. Als er iets van Amerikaanse zijde komt moet daar een businessmodel tegenover staan, toegang tot olie bijvoorbeeld. Maar door zich zo terughoudend op te stellen geven ze hun rol in de regio uit handen.'