De foto werd gepubliceerd door Time Magazine. Hij werd genomen tijdens een galafeest met het thema 'Arabische nachten' en werd gepubliceerd in het jaarboek van de school waar Trudeau destijds les gaf. Op de foto is een 29-jarige Trudeau te zien met een tulband, een gewaad en donkerbruine schmink op zijn gezicht, handen en nek.

'Ik had me verkleed als Aladdin en had make-up aan', aldus Trudeau aan de Canadese televisiezender CBC. 'Ik had dat niet mogen doen. Ik had beter moeten weten, maar dat was niet het geval. Ik heb heel veel spijt.'

De premier gaf ook toe dat hij schmink droeg voor een talentenshow toen hij in de middelbare school zat. De 'blackface' dateert uit de 19e eeuw, toen blanke acteurs zichzelf zwart schilderden om zwarten te spelen. Vandaag wordt die praktijk als racistisch beschouwd.

Verschillende bekende mensen zijn, vooral in de VS, de laatste jaren in opspraak gekomen toen foto's opdoken waarop ze zich als zwarte hadden verkleed. Tv-presentatrice Megyn Kelly verloor zelfs haar show op NBC omdat ze het blackface-fenomeen verdedigde.

De controverse komt voor Trudeau op een lastig moment, nu hij volop bezig is met zijn campagne voor de federale verkiezingen op 21 oktober. HIj was al in opspraak gekomen door zijn aanpak in het corruptieonderzoek naar ingenieursbedrijf SNC-Lavalin. Hij wordt beschuldigd van het breken van de regels rond belangenvermenging, omdat hij druk probeerde uit te oefenen op een voormalige minister.