Waar nu de gemeente Boutersem ligt, in Vlaams-Brabant, moet 33 miljoen jaar geleden een specifieke situatie ontstaan zijn, waardoor je er nu op enkele plekken interessante fossielen van die leeftijd kunt vinden. Schepen Chris Vervliet heeft de inzichten samengevat in een door de lokale heemkundige kring uitgegeven werk.

Voor onze kust ligt een walviskerkhof met beenderen van 40 miljoen jaar oud

De betrokken periode kenmerkte zich door een sterke temperatuurdaling. Die was mogelijk veroorzaakt door het ontstaan van de Himalaya of doordat een koude zeestroom was opgedoken, als gevolg van verschuivingen van continenten. Ze leidde tot een landbrug tussen Europa en Azië, waardoor dieren van het ene continent naar het andere konden trekken.

In Boutersem werd de oudste flamingo ter wereld gevonden. Wetenschappers waren voorts opgetogen over de vondst van een fossiele vleermuis van het nu wijdverspreide geslacht Myotis (met onder meer onze franjestaart). Hij is 7 miljoen jaar ouder dan de tot dusver oudste vondst van het geslacht.

Paleontoloog Thierry Smith van het Koninklijk Belgisch Instituut voor Natuurwetenschappen beschreef de ontdekking in Public Library of Science ONE - hij doopte het beestje Myotis belgicus. Het was vrij groot. Mogelijk profiteerde het van de nieuwe opties die de klimaatafkoeling gegenereerd had.

Het Vlaams Instituut voor de Zee heeft onlangs laten weten dat er voor de kust van Zeebrugge een kerkhof van fossielen ligt: een vindplaats van beenderen van lang verdwenen zoogdieren, inbegrepen oerwalvissen van 40 miljoen jaar geleden. Ze zouden tussen de 8 en de 15 meter lang geweest zijn. Walvissen ontstonden meer dan 50 miljoen jaar geleden in Azië uit dieren die van het land weer het water in trokken.

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.