Door de coronapandemie en de bijbehorende avondklok stonden duizenden taxi's het afgelopen jaar heel wat uren stil. En nu de uitrol van vaccins hoop op beterschap brengt, dreigt alweer een nieuw gevaar. Het Amerikaanse bedrijf Uber wil na de Brusselse ook de Vlaamse taximarkt veroveren. Maar de taxichauffeurs geven zich niet zomaar gewonnen. Met zelfontworpen taxi-apps en originele insteken willen ze weerwerk bieden.
...

Door de coronapandemie en de bijbehorende avondklok stonden duizenden taxi's het afgelopen jaar heel wat uren stil. En nu de uitrol van vaccins hoop op beterschap brengt, dreigt alweer een nieuw gevaar. Het Amerikaanse bedrijf Uber wil na de Brusselse ook de Vlaamse taximarkt veroveren. Maar de taxichauffeurs geven zich niet zomaar gewonnen. Met zelfontworpen taxi-apps en originele insteken willen ze weerwerk bieden. 'In mijn dertien jaar in de taxibranche ben ik al ongelooflijk veel interessante mensen tegengekomen. Zeker toen ik in mijn beginjaren nog de nachtshift deed. In de vroege uren hebben de meeste mensen op je achterbank wel een verhaal. Ik had geregeld koppels met slaande ruzie. Soms heb ik voor verzoening kunnen zorgen. Op andere momenten hield ik wijselijk mijn mond.' Tegenwoordig rijdt Dimitri tijdens de daguren. 'Door corona krijg ik geregeld mensen in mijn taxi die al dagenlang niemand meer hebben gezien. Je merkt hoe ze opfleuren als je met hen praat.' Als taxichauffeur moet je naast empathie ook een brede algemene kennis hebben, vindt Dimitri. 'Vroeger moest je voor het taxi-examen een boek met weetjes over de belangrijkste lokale bezienswaardigheden uit het hoofd leren. Toeristen die in je auto stappen, willen zulke dingen immers weten. Maar net voor de komst van Uber is dat soort van examens verdwenen. Nu kan iedereen met een gps en een rijbewijs chauffeur worden. Jammer. Want taximan is een stiel. En stielmannen moeten worden beschermd.' 'Ik ben echt zot van auto's! Als ik achter het stuur kruip, ga ik spontaan glimlachen. Het principe van Get Driven is eenvoudig: mensen boeken via een speciale app een van onze chauffeurs. Die rijdt - met de wagen van de klant - naar de gekozen bestemming.' Of er veel vraag is naar die taxiformule? 'Vooral zakenmensen doen een beroep op ons. Wanneer ze een belangrijke vergadering of zakenreis hebben en ze zich tijdens de reis nog wat willen voorbereiden, huren ze ons in. Maar je kunt ons ook boeken voor kleinere ritten. Na een avondje uit, bijvoorbeeld.' Keana houdt van haar werk. En dat komt niet alleen door het contact met de klanten. 'Dankzij deze job kon ik al met heel wat verschillende auto's rijden. En dat is natuurlijk super voor een autoliefhebber zoals ik. Mijn ultieme droomauto was er nog niet bij, maar dat komt nog wel.' Ook de vader van Keana werkte ooit als privéchauffeur. Eén keer heeft ze hem om raad gevraagd, grinnikt ze. 'Om mijn das te knopen. Als chauffeur moet je immers altijd pico bello voor de dag komen.' 'Mijn vader heeft ons taxibedrijf opgericht. Hij reed de klanten rond, mijn moeder nam de telefoon op. Na mijn schooljaren ben ik ook in het bedrijf gestapt. We hebben in al die jaren veel straffe dingen meegemaakt. Er zijn zelfs kinderen in onze taxi's geboren. Maar zoiets als corona? Nee, dat had ik niet verwacht.' Als zelfstandige heeft Steve geleerd om altijd het hoofd koel te houden en bij elk probleem naar een oplossing te zoeken. 'Toen ik hoorde dat Uber naar Vlaanderen zou komen, hebben we Beep gelanceerd. Dat is een app waarmee je in Antwerpen een rit kunt reserveren bij een lokale, zelfstandige taxichauffeur tegen een vooraf bekende prijs. Voor de klant is de Beep-app even makkelijk te bedienen als die van Uber. Maar Beep werkt niet met dumpingtarieven en zorgt ervoor dat de chauffeurs een eerlijke vergoeding krijgen.' Door corona hebben alle taxichauffeurs het moeilijk, zegt Steve. 'Daarom moeten we ons verenigen en voor elkaar zorgen. Aansluitend bij de slogan "Koop lokaal" zou ik willen pleiten voor "Rijd lokaal". Beep is al een kleine stap in de goede richting.'