Elk seizoen een nieuwe collectie: het is niet alleen de mantra van de grote modehuizen. Limar Chocolates produceert pralines en chocoladefiguren voor de huismerken van grote supermarkten. En ieder jaar opnieuw bedenkt de onderneming nieuwe creaties voor elk seizoen en elke kerst-, valentijns-, paas- en sinterklaasperiode. Limar Chocolates stopt ze in een speciale verpakking voor Aldi, Lidl, Carrefour en Colruyt. 'We bestaan sinds 1983', zegt ceo Robert Geuens. 'Mijn schoonvader had toen een supermarkt en kocht een noodlijdende pralineproducent. Het hele jaar door werden er zeevruchten geproduceerd, vooral voor de eigen supermarkt en de export naar Nederland, Fra...

Elk seizoen een nieuwe collectie: het is niet alleen de mantra van de grote modehuizen. Limar Chocolates produceert pralines en chocoladefiguren voor de huismerken van grote supermarkten. En ieder jaar opnieuw bedenkt de onderneming nieuwe creaties voor elk seizoen en elke kerst-, valentijns-, paas- en sinterklaasperiode. Limar Chocolates stopt ze in een speciale verpakking voor Aldi, Lidl, Carrefour en Colruyt. 'We bestaan sinds 1983', zegt ceo Robert Geuens. 'Mijn schoonvader had toen een supermarkt en kocht een noodlijdende pralineproducent. Het hele jaar door werden er zeevruchten geproduceerd, vooral voor de eigen supermarkt en de export naar Nederland, Frankrijk en Italië. Na zes jaar gooiden we het roer om. We kozen voor maatwerk: klanten konden aangeven welke pralines ze in hun assortiment wilden hebben, onder welke merknaam en in welk doosje.' Midden jaren negentig zetten Geuens en zijn vrouw het familiebedrijf op eigen houtje verder. Limar Chocolates kan de winstmarges op peil houden, wat niet evident is op een ogenblik dat de grote supermarktketens een prijzenslag uitvechten. 'We zijn de enige fabrikant die heel kleine figuurtjes volautomatisch gedetailleerd kan decoreren, en die het hele jaar door nieuwe producten aanbiedt', zegt Geuens. 'Daarmee kunnen we ons onderscheiden van de concurrentie, waardoor we een sterkere onderhandelingspositie hebben tegenover de supermarkten. Dat is heel anders dan wanneer je het hele jaar door dezelfde eenvoudige reep chocolade produceert en er jaar na jaar een deeltje van de winstmarge verdwijnt.' Meer dan 50 ton pralines rollen er wekelijks van de band, goed voor een omzet van 12 miljoen euro. De omzet stijgt onafgebroken sinds 2008. 'Vorig jaar is onze omzet met 20 procent gestegen, en dat is ook de trend voor de komende jaren', zegt Geuens. De sleutel van het succes? 'Je moet blijven investeren. Net voor het uitbreken van de financiële crisis in 2008 hadden we besloten om een nieuwe fabriek te bouwen. We hebben toen heel even overwogen om de plannen af te blazen, maar uiteindelijk hebben we toch doorgezet.' In volle crisisperiode werd er een nieuwe fabriek neergezet, en omdat de machinefabrikanten plots geen werk meer hadden, kocht Geuens nog eens nieuwe machines tegen scherpe prijzen. 'Dat was mijn beste beslissing ooit: we hebben toen laten zien dat we sterk genoeg zijn om ons niet door de crisis te laten doen. We hebben daar ook nieuwe klanten door bijgekregen: meer dan vroeger gaan ondernemingen op zoek naar partners waarin ze vertrouwen hebben en die niet in de problemen dreigen te komen.' Geuens wil zich niet blindstaren op de economische crisis. 'Ik ontmoet nog te vaak ondernemers die belangrijke beslissingen uitstellen. Maar wat we nu meemaken, is geen tijdelijke dip: het is de nieuwe realiteit voor de komende tien à vijftien jaar. Een bedrijf dat wil overleven, moet zijn machinepark, service en kwaliteit helemaal scherpstellen. Wie nu weigert om te investeren uit angst voor de crisis, zal er over vijf jaar niet meer zijn.' Geuens' twee zoons zijn intussen ook in de zaak gestapt. 'Als bedrijfsleider mag je nooit denken dat je genoeg hebt gewerkt en dat je het gaspedaal mag lossen. Ik ben intussen 60, maar ik blijf keihard doorgaan. Ook voor mijn zoons. Zij zorgen voor een nieuwe dynamiek en willen al helemaal niet van ophouden weten.'