Op 24 juni 1812 zette zich in een uithoek van Europa over een front van vele honderden kilometers een enorme massa in beweging. Het was de Grande Armée van Napoleon die Rusland binnenviel, Het moet een indrukwekkend spektakel zijn geweest, waarvan de acteurs zelf sterk onder de indruk waren. Meester-regisseur Napoleon stond op een heuvel, waar zijn overbekende silhouet voor de meesten goed zichtbaar was. Het leger was in groot tenue en daalde eenheid na eenheid de helling aan de Njemen af, stak de bruggen over en spreidde zich als een reusachtige olievlek over de rechteroever uit. Met z'n zeshonderdduizend waren ze, geleid door de beste veldheer aller tijden. Ze konden het niet weten, maar de meesten onder hen gingen een vreselijke ondergang tegemoet. Hoe was het toch zover kunnen komen?
...