Eigenlijk is het allemaal een kwestie van balans. Een student woont graag tussen studenten. Tegelijk ben je graag ook méér dan een student. Je moet af en toe kunnen ontsnappen - al het schoolse en studentikoze achter je kunnen laten. Je zoekt kortom een stad die meer is dan een studentenstad, waar je buiten kunt komen zonder er overal aan herinnerd te worden dat je eigenlijk zou moeten studeren. Geen enkele Vlaamse stad heeft die balans zo goed gevonden als Gent.
...

Eigenlijk is het allemaal een kwestie van balans. Een student woont graag tussen studenten. Tegelijk ben je graag ook méér dan een student. Je moet af en toe kunnen ontsnappen - al het schoolse en studentikoze achter je kunnen laten. Je zoekt kortom een stad die meer is dan een studentenstad, waar je buiten kunt komen zonder er overal aan herinnerd te worden dat je eigenlijk zou moeten studeren. Geen enkele Vlaamse stad heeft die balans zo goed gevonden als Gent. Wist u trouwens dat de Arteveldestad de grootste Vlaamse studentenstad is? Mogelijk niet nee, Gent kan zich immers op zoveel andere troeven beroemen, dat het indrukwekkende studentenaantal niet altijd zo benadrukt wordt. Puur academisch gezien is Gent in ieder geval een verantwoorde keuze. Het onderwijs is van topniveau. De Universiteit Gent werd bijvoorbeeld onlangs nog opgenomen in de top vijftien van de Best Places To Work in Academia van het toonaangevende Amerikaanse tijdschrift The Scientist, al gebiedt de journalistieke volledigheid ons te vermelden dat de KU Leuven daar ook in stond. Qua woonkwaliteit kent de studentenstad Gent echter geen concurrentie. Je leeft er als student pal in de stadskern, vlak bij de school, vlak bij de winkels, vlak bij het uitgaansleven. De huurprijzen zijn aanvaardbaar voor de geleverde kwaliteit, al is vroeg beginnen zoeken zeker verstandig. Een aanrader voor studenten is de buurt rond het Prudens Van Duyseplein, niet zo ver van de Blandijnberg. Maar durf gerust ook verder kijken, en laat je niet afschrikken door de reputatie van het Rabot, een oude arbeiderswijk waar nu veel migranten wonen. De koten zijn er meestal ruimer en goedkoper dan elders in de stad. Toch maar eens overwegen, als je niet bang bent van de tramritten naar het centrum. Het Gentse uitgaansleven kent een bijzonder divers aanbod. Er is natuurlijk de beroemde en beruchte Overpoort, waarschijnlijk de meest decadente caféstraat van West-Europa en het aards paradijs voor fuifnummers. Zeer studentikoos dus, en af en toe zelfs té, getuige de vele klachten wegens overlast. Vooral op de laatste donderdag voor de kerstvakantie, tijdens de zogenaamde Kristalnacht, durft het er al wel eens de spuigaten uitlopen. Dan, maar dan ook alleen dan, is het misschien verstandiger om gewoon in je kot te blijven, en het feestgedruis aan anderen over te laten. Het trendy uitgaansvolk zie je zelden in de Overpoort. Die trekken naar de Oude Beestenmarkt, waar het tussen de muzikanten van Das Pop, Sioen, Gabriel Rios of Admiral Freebee hip toeven is ondanks het soms wat snobistisch sfeertje. Even cool is de buurt rond de Sint-Jakobskerk, waar trendy cafés als de Charlatan en de Kinky Star het al jaren erg goed doen. Technoliefhebbers zijn trouwens haast verplicht om in Gent te komen studeren. De toonaangevende elektrofestivals ontstonden niet toevallig daar. De juiste outfit vind je in de Gentse Veldstraat. In Monopoly een van de duurste straten, maar aan de kassa toch best nog schappelijk. Iets noordelijker vind je het toeristische gedeelte van de stad, de zogenaamde Kuip van Gent. De beroemde Korenmarkt, met de Sint-Baafskathedraal, vormt de ideale locatie om in de zomer uit te waaien na de examens. Je kunt er een boottochtje maken dat je tot aan de voet van het imposante Gravensteen voert. Of onder het goedkeurende oog van Jacob Van Artevelde een terrasje doen op de Vrijdagmarkt. Dit deel van Gent is in de eerste plaats voer voor toeristen, en dus niet de plek waar je veel studenten tegenkomt. Maar wie zin heeft in middeleeuwse grandeur, vindt het in Gent op wandelafstand van zijn kot. Het echte Gent ligt nog noordelijker. Het Patershol is het schoolvoorbeeld van de gezellige, typisch Gentse buurt. Je kunt er geweldig eten, maar de restaurantjes prijzen zich jammer genoeg meer en meer uit de markt van de studenten. Om dezelfde reden zie je de echte Gentenaars hier ook niet zo vaak meer. Die tref je tegenwoordig eerder in de straten rond het Baudelopark. Wat trouwens ook een van de gezelliger, want nog niet overdreven drukke, plekken is om te verkennen tijdens de Gentse Feesten. Al weten kenners dat het feesten in Gent in feite nooit echt ophoudt. n J.V.B.