Het wordt dringen, voor een keer vooral achter de schermen. Het Autosalon van Genève is sowieso al de verzamelplaats voor heren van stand in de internationale wereld van de automobiel. Om een simpele reden: Zwitserland heeft geen eigen merk en geen assemblagebedrijven en aangezien geen enkele constructeur hier een bevoorrechte of dominante plaats inneemt, beschouwen de autobazen Genève als neutraal grondgebied.
...

Het wordt dringen, voor een keer vooral achter de schermen. Het Autosalon van Genève is sowieso al de verzamelplaats voor heren van stand in de internationale wereld van de automobiel. Om een simpele reden: Zwitserland heeft geen eigen merk en geen assemblagebedrijven en aangezien geen enkele constructeur hier een bevoorrechte of dominante plaats inneemt, beschouwen de autobazen Genève als neutraal grondgebied. In normale omstandigheden geven de heren acte de présence in het licht van de schijnwerpers, maar de editie 2003 wordt anders. Over wat achter de schermen zal worden besproken, wordt in alle talen gezwegen. No comment. Omdat zo'n antwoord erg onvriendelijk klinkt, verschuilen de meeste woordvoerders zich achter zogenaamde corporaterules. Maar het resultaat blijkt hetzelfde: geen commentaar. In een ver verleden toonden Ford en Volkswagen minder schroom. Ze stelden zich tijdens de Tweede Wereldoorlog openlijk ten dienste van de oorlogsindustrie in hun land en verdienden veel geld aan hun engagement. Hoe reageren zij vandaag? Op het hoofdkwartier van VW-Duitsland is niemand voor commentaar beschikbaar. Ford-woordvoerder Wilfried Baeken wil weliswaar ook niet aan een ver verleden worden herinnerd, maar hij is wel duidelijk over de strategische opstelling van zijn bedrijf: 'Ford houdt zich bezig met zaken doen, niet met politiek.' Of de controverse tussen de Amerikaanse en de Belgische regering over Irak gevolgen kan hebben voor de Ford-vestiging in Genk? 'Onze fabriek in Genk wordt dit en volgend jaar omgebouwd tot een flexibele plant. Ford investeert hiervoor in totaal 900 miljoen euro, gespreid over twee jaar. Vanuit de headquarters in Detroit is mij formeel bevestigd dat die investering onverkort wordt uitgevoerd.' Goed nieuws ook voor de arbeiders van Volvo-Gent. Vice-president Dieter Laxy van Volvo Car Corporation: 'Wij plannen onze investeringen in functie van een langetermijnvisie én van economische marktgegevens. Om die reden wil ik de impact van een kortstondig politiek conflict niet dramatiseren. Komt het daadwerkelijk tot een militaire actie in Irak, dan wordt het consumentenvertrouwen verder ondermijnd en stelt men bijvoorbeeld de aankoop van een nieuwe wagen voor onbepaalde tijd uit. Op dat moment moeten wij onze productieplanning aanpassen aan de verminderde vraag en zullen wij onze objectieven op het vlak van sales en marketing bijsturen op basis van de nieuwe marktsituatie.' Over de mogelijke gevolgen van een langdurige oorlog wil hij niet speculeren. 'Ik hoop en blijf geloven in een diplomatieke oplossing.' Op het Europese hoofdkwartier van General Motors in Zürich sluit Marc Beckers (vice-president communications) de eventualiteit van een inval in Irak niet uit, maar ook hij waarschuwt voor overdreven pessimisme. ' The world is what it is. Deal with it. We beleven een hectische tijd, met extreme veranderingen op korte tijd. GM heeft leren leven met die ingewikkelde wereld die constant in beweging is, en past zich voortdurend aan de nieuwe en soms moeilijke omstandigheden aan. Ondernemingen met een duidelijke common sense ofpurpose zullen doorgaans sneller en beter inspelen op de veranderende omgevingsfactoren, zij kunnen daardoor ook in moeilijke tijden succesvol blijven. Belanden we de komende dagen onverhoopt toch in een oorlogssituatie, dan hangt veel af van de duur van het conflict en van de betrokkenheid en reacties van andere landen. Wie steunt wie? Maar zelfs een kortstondige oorlog zal schade toebrengen aan de wereldeconomie.' Op gezag van president George Bush hebben de Amerikaanse media de wereld opgedeeld in goede en slechte bondgenoten van de VS in de strijd tegen Saddam Hoessein. België, Duitsland en Frankrijk behoren niet langer tot de vriendenkring. Tot een boycot van producten uit die landen wordt - nog - niet opgeroepen. BMW-woordvoerder Christophe Weertz verwacht geen boycot van de succesvolle X5, die trouwens in Amerika wordt gebouwd, voor zowel de Amerikaanse als de Europese markt. 'De Amerikanen beschouwen de X5 als een Amerikaans product. Januari 2003 was de beste maand voor BMW ooit. Wat kan ik meer zeggen?'Ook Erik Van den Heuvel, woordvoerder van DaimlerChrysler, verwacht geen negatieve reacties van de Amerikaanse consument. 'Amerikanen kijken in de eerste plaats naar de prijs en de kwaliteit van een product. Zij liggen niet wakker van het politieke gekibbel tussen George Bush en Gerhard Schröder. Mercedes heeft in de States trouwens een ijzersterke reputatie en DaimlerChrysler wordt beschouwd als een global company die over de hele wereld zaken doet. Vergeet ook niet dat een economische blokkade een mes is dat aan twee kanten snijdt: de VS voeren ook uit naar Europa.' De meeste aandacht van de media mag dan uitgaan naar de gesprekken achter de schermen, de bezoeker van het Autosalon van Genève zal vooral oog hebben voor de - ruim zestig - nieuwigheden. Onder andere BMW en Renault houden de spanning erin. Hoe de offroad-versie van de BMW 3-reeks, de nieuwe Renault Scenic of de Megane Cabrio er zullen uitzien, weten alleen nog maar de direct betrokkenen. Fiat stuurde wel al foto's van de nieuwe modellen waarmee het merk opnieuw in de smaak van de koper wil vallen, binnen en buiten Italië. En wat blijkt? Deze kleine Italiaantjes charmeren vanaf de eerste blik en kunnen opnieuw klanten werven. Dat geldt nog meer voor de elegante 2-deurs Lancia Y, die een te duchten concurrent kan worden van de Mini. DaimlerChrysler pakt uit met een wereldpremière van formaat: de Mercedes-Benz CLK biedt - in de lijn van een traditie - zomers rijplezier voor vier, gekoppeld aan perfecte techniek en sierlijke vormgeving. Audi waardeert op een weinig spectaculaire wijze het lagere gamma op: de nieuwe Audi A3 is langer en lager dan zijn voorganger en krijgt daardoor een sportiever uitzicht. De luxueuze aankleding van de binneninrichting moet in de eerste plaats een dynamisch en kapitaalkrachtig publiek aanspreken. De blikvanger van het Salon van Genève staat echter op de Opel-stand: de Signum. De Duitse constructeur heeft enkele moeilijke jaren achter de rug, als gevolg van kwaliteitsproblemen en een al te conservatieve modellenpolitiek, waardoor het merkimago een flinke deuk kreeg. Dat alles heeft zich vertaald in een forse terugval van het marktaandeel. In België valt de situatie nog mee, omdat Opel er een sterk dealernet en trouwe klantenkring heeft. 'De nieuwe Signum luidt de wederopstanding in van Opel en geeft de richting aan die wij uitwillen met het nieuwe modellengamma', zegt Marc Beckers. De Signum ziet er inderdaad anders uit: langgerekt en stijlvol, de flexibele indeling van de achterbank en het hoge uitrustingspakket komen tegemoet aan de wensen van veeleisende chauffeurs. Beckers: 'De Signum mikt op mensen die via hun auto uiting willen geven aan hun persoonlijkheid en levensstijl. Zij hechten veel waarde aan emotioneel design. Wat bedoel ik daarmee? Alle auto's zien er vandaag hetzelfde uit, ze beantwoorden aan dezelfde hoge technische standaarden. Voor een merk wordt het almaar moeilijker om zich van zijn concurrenten te onderscheiden. Daardoor staat ook de klant voor een moeilijke keuze: welke auto kiezen, als ze toch allemaal op elkaar lijken en allemaal even goed zijn. Als constructeur moet je op zoek naar een merkidentiteit die je onderscheidt van de anderen. Opel wil het verschil maken door flexibiliteit in te brengen. Het Flex7-systeem van de Zafira is daar het beste voorbeeld van.'Urbain Vandormael 'Amerikanen liggen niet wakker van het politieke gekibbel tussen George Bush en Gerhard Schröder.'