In 2004 landt een Europese ruimterobot op Saturnus' grootste maan Titan en zal daar, onder andere, een cd-rom neerleggen met twee miljoen namen op. Eventueel die van u.
...

In 2004 landt een Europese ruimterobot op Saturnus' grootste maan Titan en zal daar, onder andere, een cd-rom neerleggen met twee miljoen namen op. Eventueel die van u.INOKTOBER 1997 lanceert de Nasa haar ruimteverkenner Cassini naar Saturnus. Het ruimtetuig bereikt zijn bestemming in juni 2004 en wordt dan in een satellietbaan om de planeet geplaatst. Cassini heeft het Europese toestel Huygens aan boord, dat in december 2004 een zachte landing maakt op Titan. Nasa en de Europese ruimtevaartorganisatie Esa ( European Space Agency) maken elk een cd-rom klaar met in totaal zo'n twee miljoen namen en handtekeningen van aardbewoners, onder wie een miljoen Europeanen. Huygens zal de cd-rom op de bodem van Titan neerleggen. Met uw naam er op, als u wil. Uw handtekening op de op één na grootste maan in ons zonnestelsel, een maan met een atmosfeer zoals die van de aarde toen ze twee miljoen jaar jong was. Titan is de enige plek in het zonnestelsel, buiten de aarde, waar misschien leven ontstond of bezig is te ontluiken. Saturnus met zijn ringen en manen is 1,2 tot 1,6 miljard kilometer van de aarde verwijderd. Nog nooit landde een aards toestel zo ver van huis. Cassini vertrekt op het einde van de twintigste eeuw. Ze legt in zeven jaar tijd 1,6 miljard kilometer af en komt op haar bestemming in de 21ste eeuw, in het vierde jaar van het derde millennium. Als u het nuchter bekijkt, is het natuurlijk een zinloze stunt : er is op Titan niemand om de cd-rom in een computer te glijden en dan zijn tijd te verdoen met het lezen van twee miljoen namen. Maar de actie heeft wel een symbolische waarde en twee miljoen wereldbewoners zullen Saturnus na 2004 alvast met andere ogen bekijken. Titan valt trouwens met een simpele verrekijker waar te nemen. GALILEI.Saturnus is in afstand de zesde planeet in ons zonnestelsel en de op één na grootste na Jupiter. Ze behoort tot de ?joviaanse? planeten, die voor een belangrijk deel uit gassen bestaan en een grote omvang hebben met een kleine dichtheid. Ze staat bijna tienmaal verder van de zon dan wij. Saturnus bezit een opvallend ringenstelsel, dat al in 1610 werd ontdekt door Galilei. In zijn primitief kijkertje geleek het op één ring. Dankzij onze ruimteverkenners en betere telescopen weten we nu dat de ?ring? van Saturnus uit verschillende fijne ringen bestaat. De grootste scheiding tussen de ringen, ?de verdeling van Cassini?, zo'n 5.000 km breed, werd ontdekt door de Italiaans-Franse astronoom Giovanni Domenico Jean-Dominique Cassini, die in 1662 de eerste directeur werd van het Observatorium van Montparnasse in Parijs. Titan werd in 1655 ontdekt door de Nederlandse astronoom Christiaan Huygens. Ze heeft een dikke atmosfeer met een druk van 1,5 atmosfeer aan het oppervlak, die de maan omhult als een welhaast ondoorzichtige, olijfbruine nevel. Ze bevat vooral stikstof en voorts methaan, ethaan, waterstof en mogelijk een beetje argon. Er is ook waterstofcyanide aanwezig, een ?bouwsteen? voor de meer ingewikkelde moleculen van het leven. Het is mogelijk dat het bliksemt op Titan. Vast staat dat het er 180 graden onder nul vriest. ?Een prille aarde in de koelkast,? zegt Esa's wetenschappelijk directeur Roger Bonnet. Over wat er zich beneden in de mistige atmosfeer afspeelt, weten we zo goed als niets. Huygens zal hopelijk de sluier oplichten. Tijdens de afdaling aan een valscherm, zal de ruimteverkenner de atmosfeer onderzoeken : temperatuur, druk en turbulentie op verschillende hoogten, elektrische eigenschappen (bliksems, bijvoorbeeld) en de bestanddelen waaruit ze is samengesteld. Zijn er, bijvoorbeeld, ook complexe moleculen aanwezig ? En zo ja, is er leven op Titan ? Na de landing bekijkt Huygens de topografie van het oppervlak zijn er meren, zeeën, bergen, vulkanen ? en deponneert de cd-rom in kwestie op de bodem. Lode Willems