Voor zover ze niet werden neergehaald, kregen heel wat standbeelden van vorsten en beroemdheden al een poos een mondmasker aangemeten. Niemand keek er nog van op, tot het meer dan twaalf meter hoge beeld van een West Highland White Terriër op het voorplein van het Guggenheim Museum in Bilbao onlangs met een muilkapje van bloemen werd bedacht. Men moet weten dat het gaat om een sculptuur van de veelbesproken Amerikaanse kunstenaar Jeff Koons (55), en dat ze bestaat uit 70.000 bloemen in 25 ton aarde, vastgehouden in een stalen frame. Puppy, neergepoot in 1997, het jaar van de oprichting van het Guggenheim-filiaal, werd een embleem van het museum en van de stad. Het moet dan ook een 'icoon van optimisme' zijn voor deze rampentijd, vindt...

Voor zover ze niet werden neergehaald, kregen heel wat standbeelden van vorsten en beroemdheden al een poos een mondmasker aangemeten. Niemand keek er nog van op, tot het meer dan twaalf meter hoge beeld van een West Highland White Terriër op het voorplein van het Guggenheim Museum in Bilbao onlangs met een muilkapje van bloemen werd bedacht. Men moet weten dat het gaat om een sculptuur van de veelbesproken Amerikaanse kunstenaar Jeff Koons (55), en dat ze bestaat uit 70.000 bloemen in 25 ton aarde, vastgehouden in een stalen frame. Puppy, neergepoot in 1997, het jaar van de oprichting van het Guggenheim-filiaal, werd een embleem van het museum en van de stad. Het moet dan ook een 'icoon van optimisme' zijn voor deze rampentijd, vindt directeur Juan Ignacio Valverde. Reden tot optimisme is er niet, maar Puppy kan een mens plots versteld doen staan en redeloos blij stemmen, kwaliteiten van een kunstwerk die nog onvoldoende zijn onderzocht. Maar ze zijn alvast het geheim achter het succes van Jeff Koons, van toen hij in 1980 beleggingsproducten en aandelen aan de man bracht om zijn eerste kunst te financieren: een reeks stofzuigers en boenmachines in vitrines van plexiglas, later gevolgd door basketballen in waterbakken en zijn Rabbit, een versie in roestvrij staal van de opblaasbare konijnen die hij maakte toen hij nog publieksmedewerker was bij het Museum of Modern Art in New York. Perfect uitgevoerde koopwaar met een coole look, een mix van kunst en kitsch die de tijgerhaai op sterk water van Damien Hirst aankondigde. Beiden beheersen perfect de visuele codes van de reclame, de marketing en amusementsindustrie. Pas toen Jeff Koons aanpapte met Ilona Staller, beter bekend als pornoster La Cicciolina, en hij zich met haar verenigde in seksueel expliciete houdingen, uitgedrukt in levensgrote sculpturen uit gekleurd glas, werd wereldroem zijn deel ( Made in Heaven, 1990-1991). Ondertussen had hij zijn eigen beeltenis vereeuwigd in Banality, een reeks waartoe ook Michael Jackson and Bubbles (diens knuffelaap) in porselein behoort. Dieren van het huis en van de boerderij zijn vaste prik in het oeuvre van een kunstenaar die het 'communiceren met de massa's' tot zijn artistiek credo uitriep. En zeker de Puppy liet weinigen onberoerd. Ei zo na werd het een horrorverhaal, toen drie als tuinmannen verklede terroristen in 1997 tijdens de oprichtingswerken van het florale beeld twaalf granaten verstopten in de bloembakken, en op heterdaad werden betrapt. Na een schietpartij werden ze gearresteerd, maar een politieman verloor daarbij het leven. Sinds die kwade dag leidt de terriër een rustiger bestaan op het terras van het museumgebouw van Frank Gehry, dat met zijn collectie hoogwaardige moderne en hedendaagse kunst in 2019 nog 1,17 miljoen bezoekers over de vloer kreeg. Volgens een vast ritueel krijgt Puppy tweemaal per jaar een nieuwe bloemenvacht aangemeten. In de lente wordt hij uitgedost met begonia's, vlijtige liesjes, Mexicaanse goudsbloemen en petunia's. In de herfst wordt hij iets soberder aangekleed, met viooltjes en soortgelijke bloemen die de winter aankunnen. Dat is ook nu weer gebeurd, met als extraatje een mondmasker in wit en blauw, dat nog wat moet groeien om duidelijk zichtbaar te zijn. Het idee kwam van een burger van Bilbao, en zowel de museumdirectie als de kunstenaar had er oren naar. 'Ik vind het een eer dat Puppy mag dienen om te wijzen op het belang van het dragen van een mondmasker', zo liet Jeff Koons optekenen. Beeld en boodschap liggen in de lijn van de statistieken en litanieën der virologen, maar komen een stuk minder deprimerend over.