Kanker wordt door tal van factoren in het lichaam beïnvloed. Soms schuilen die op een onverwachte plek. In Journal of Oncology beschrijven Marijke De Couck (VUB), doctor in de medische wetenschappen, en haar collega's de rol van de nervus vagus of zwerfzenuw. Die vertrekt vanui...

Kanker wordt door tal van factoren in het lichaam beïnvloed. Soms schuilen die op een onverwachte plek. In Journal of Oncology beschrijven Marijke De Couck (VUB), doctor in de medische wetenschappen, en haar collega's de rol van de nervus vagus of zwerfzenuw. Die vertrekt vanuit de hersenen en heeft vertakkingen naar zo goed als alle organen. De zwerfzenuw stuurt onder meer het hartritme. Dat is een belangrijke factor in de overleving van mensen met kanker: hoe meer variabiliteit in het ritme, hoe langer patiënten overleven en hoe hoger hun levenskwaliteit. Een hogere variabiliteit verdubbelt de levensverwachting van mensen met uitgezaaide pancreaskanker bijvoorbeeld van gemiddeld 64 naar 133 dagen. Bij patiënten wier zwerfzenuw doorgeknipt raakt, verhoogt het risico op kanker. Werkt ze goed, dan verkleint ze de kans op infecties die de kankerprognose zouden verslechteren. De zenuw stimuleren, onder meer via ademhalingsoefeningen, zou dus nuttig kunnen zijn in de strijd tegen kanker. In Nature melden kankerbiologe Sarah-Maria Fendt van de Leuvense tak aan het Vlaams Instituut voor Biotechnologie en haar team dat sommige kankercellen via een niet eerder beschreven mechanisme vetzuren kunnen produceren. Daardoor maken ze de cellen resistent tegen kankertherapieën die ingrijpen op het vetzuurmetabolisme. Vetzuren stimuleren de groei en vermenigvuldiging van kankercellen.