Macrofagen zijn cellen uit ons afweersysteem die fungeren als afvalopruimers. Ze zwelgen lichaamsvreemde stoffen op om ze uit de circulatie te nemen. Daarnaast spelen ze een rol als voeders voor weefsels. De balans tussen die twee functies is van ...

Macrofagen zijn cellen uit ons afweersysteem die fungeren als afvalopruimers. Ze zwelgen lichaamsvreemde stoffen op om ze uit de circulatie te nemen. Daarnaast spelen ze een rol als voeders voor weefsels. De balans tussen die twee functies is van groot belang in onze darm, omdat de cellen er het onderscheid moeten maken tussen goede bacteriën, slechte bacteriën en voedingsstoffen. Als de macrofagen hun werk in een muizendarm niet naar behoren doen, komen er zware verteringsproblemen. Gastro-enteroloog Guy Boeckxstaens en zijn collega's van de KU Leuven tonen in het vakblad Cell aan dat sommige macrofagen in een muizendarm meer dan acht maanden actief blijven. Dat was een verrassing, want aangenomen werd dat ze hooguit drie weken leefden. De langlevende vormen blijken vooral actief rond zenuwcellen. Ze zijn instrumenteel om die cruciale cellen in leven te houden. Een studie in Cell Metabolism toont dan weer aan dat mensen soms door minder te eten gezonder kunnen worden. Dat zou te maken hebben met de activiteit van hun darmbacteriën: als die aan een lager caloriegehalte aangepast zijn, leggen ze minder druk op het afweersysteem. Het inzicht moet mogelijkheden bieden om problemen als zwaar overgewicht te behandelen.