Barnier had vrijdagochtend een 'constructief' gesprek met Barclay. Het onderhoud leek te bevestigen dat de onderhandelingen over het echtscheidingsakkoord een nieuw elan hebben gekregen na de ontmoeting die de Ierse premier Leo Varadkar donderdag had met zijn Britse ambtgenoot Boris Johnson.

'De EU en het VK zijn overeengekomen om de gesprekken de komende dagen te intensifiëren', zo meldde de Commissie nadat Barnier vrijdagmiddag de ambassadeurs van de lidstaten had ingelicht over zijn gesprek met Barclay.

Later op vrijdag praat hij ook de stuurgroep van het Europees Parlement bij.

Maandag maken de drie instellingen een nieuwe balans op met het oog op de vergadering van de ministers van Europese Zaken, dinsdag in Luxemburg. In de mededeling herinnert de Commissie er wel aan dat het Europese standpunt over de grens tussen Ierland en Noord-Ierland onveranderd blijft. Er moet in het akkoord een juridisch werkbare oplossing gevonden worden die vermijdt dat er een harde grens ontstaat, die de geïntegreerde economie op het eiland en de Goede Vrijdagakkoorden beschermt, en de integriteit van de Europese eenheidsmarkt vrijwaart.

'Beloftevolle signalen uit Ierland'

Na een rampzalig begin van de week leek er donderdag toch een bescheiden brexitdoorbraak(je) in de maak. De Britse premier Boris Johnson en de Ierse premier Leo Varadkar hadden een 3 uur durende ontmoeting en lieten na afloop weten 'het erover eens te zijn een pad richting een mogelijk akkoord te kunnen zien'. Varadkar verduidelijkte later nog dat een brexitakkoord voor de deadline van 31 oktober nog mogelijk is, maar ging verder niet in op de inhoud van het gesprek met Johnson.

Volgens de Britse pers heeft het plotse optimisme vooral te maken met enkele belangrijke toegevingen van Johnson. Alles draait dan om zijn jongste voorstel om de backstop te vervangen. In plaats van een douane-unie met de EU voor onbepaalde duur, zou de Britse premier dat vangnet willen beperken tot Noord-Ierland. Dat zou zijn regelgeving rond goederen en voedingsmiddelen afstemmen op die van de Europese binnenmarkt, al moeten de Noord-Ieren wel elke vier jaar opnieuw met dat regime instemmen.

Voor de Europese Unie is dat voorstel onaanvaardbaar omdat de douanecontroles verre van waterdicht zouden zijn en de Noord-Ieren de facto een veto zouden krijgen, maar nu zou Johnson op die twee domeinen dus enige flexibiliteit hebben getoond.

De voorzitter van de Europese Raad Donald Tusk toont zich voorzichtig optimistisch, al blijft hij er wel bij dat er voorlopig geen werkbaar Brits voorstel op tafel ligt. 'Maar ik heb beloftevolle signalen gekregen van Taoiseach Leo Varadkar dat een deal mogelijk is. Zelfs van de kleinste kans moeten we gebruikmaken', zegt hij op Twitter.

Als Brussel en Londen opnieuw échte onderhandelingen kunnen opstarten - in tegenstelling tot de 'technische werkgroepen' van de laatste weken - moet het in elk geval snel gaan. Als er een dag na de Europese top van 17 en 18 oktober geen nieuw brexitakkoord op tafel ligt, is Johnson wettelijk verplicht opnieuw brexituitstel te vragen. Hijzelf heeft altijd gezegd dat hij het Verenigd Koninkrijk uiterlijk op 31 oktober uit de EU wil.

Zondag volgt wellicht een ontmoeting tussen de Duitse bondskanselier Angela Merkel en de Franse president Emmanuel Macron, weet de Britse krant The Guardian.