Welk toestel volgt de F-16 op? Ook in Franstalig België zorgt het dossier voor de nodige hoofdbrekers. Officieel dingen nog twee modellen mee om het felbegeerde contract binnen te halen: de F-35 van het Amerikaanse Lockheed Martin en de Eurofighter van het gelijknamige Europese consortium.

Officieus is er nog een derde kandidaat. Hoewel het Franse Dassault met zijn Rafale-gevechtsvliegtuig niet deelneemt aan de officiële procedure, probeert de Franse regering via politieke weg een voet tussen de deur te krijgen. Zo bood ze per brief een 'strategisch bondgenootschap' aan, waarbij de twee landen samen een nieuw gevechtsvliegtuig zouden ontwikkelen. Zo'n samenwerking zou goed zijn voor een investering van 4 miljard in de Belgische economie.

Als het is om werkgelegenheid te creëren, dan zou ik in iets anders investeren dan gevechtsvliegtuigen

'Het is een aanbod om de procedure te verlaten en politieke onderhandelingen te starten', verduidelijkt Christophe Wasinski, professor internationale politiek aan de Université Libre de Bruxelles. 'Het ministerie van Defensie lijkt een duidelijke voorkeur voor de F-35 te koesteren: het zoekt een hightech toestel, terwijl de Rafale al een redelijk oud model is. Op die manier hoopt Frankrijk toch nog kans te maken om het contract binnen te halen.'

De brief ligt in Franstalig België uiterst gevoelig. Zo weigert premier Charles Michel (MR) zich uit te spreken over de rechtsgeldigheid van het Franse voorstel. Voormalig defensieminister André Flahaut (PS) pleit er dan weer expliciet voor om de Fransen in overweging te nemen.

In tegenstelling tot het F-16-debat in Vlaanderen spelen in Franstalig België vooral economische argumenten een grote rol, aldus Wasinski. 'Er zijn heel wat Franse defensiebedrijven actief in Wallonië. De Franstalige partijen denken dat ze met de Rafale meer kans maken op economische compensaties.' Dat valt overigens nog maar af te wachten. 'We leven niet langer in de jaren zeventig. Toen was het nog heel gemakkelijk voor regeringen om compensaties geregeld te krijgen. Door de strenge Europese concurrentieregels worden zulke deals steeds moeilijker.'

'En zelfs als er economische compensaties komen,' vervolgt Wasinski, 'is het nog onmogelijk om te zeggen of de Waalse industrie daarvoor in aanmerking komt. Eigenlijk zouden economische argumenten hier niet mogen spelen. Als het de bedoeling is om werkgelegenheid te creëren, zou ik hen aanraden om in iets anders dan gevechtsvliegtuigen te investeren.'

Reageren op dit artikel kan u door een e-mail te sturen naar lezersbrieven@knack.be. Uw reactie wordt dan mogelijk meegenomen in het volgende nummer.