Ook in de Waalse bedrijfswereld zijn alle ogen gericht op 31 oktober. Op die dag verlaat het Verenigd Koninkrijk - behoudens een spectaculaire plotse omwenteling - de Europese Unie. Volgens een studie van IWEPS, het statistiekbureau van de Waalse overheid, zou een harde brexit de Waalse economie meer dan 5000 jobs kunnen kosten. Dat is vier keer minder dan in Vlaanderen, maar voor een stagnerende economie als de Waalse is elke verloren job extra pijnli...

Ook in de Waalse bedrijfswereld zijn alle ogen gericht op 31 oktober. Op die dag verlaat het Verenigd Koninkrijk - behoudens een spectaculaire plotse omwenteling - de Europese Unie. Volgens een studie van IWEPS, het statistiekbureau van de Waalse overheid, zou een harde brexit de Waalse economie meer dan 5000 jobs kunnen kosten. Dat is vier keer minder dan in Vlaanderen, maar voor een stagnerende economie als de Waalse is elke verloren job extra pijnlijk. De voedselsector is een van de sectoren die door de brexit in zwaar weer dreigen te komen. Hij bestaat ook in Wallonië grotendeels uit exportgerichte kmo's. Een van de weinige bedrijfsleiders die hun zorgen durven uit te spreken is Arnaud Bonnel, managing director van Food N'Joy, een patisseriebedrijf uit Dottignies waar een dertigtal mensen werken. 'Wij voelen nu al de gevolgen van de brexit', zegt Bonnel. 'Sinds het brexitreferendum in 2016 lopen de bestellingen terug, omdat onze klanten onzeker zijn over de toekomst. Bovendien zijn onze producten duurder geworden, omdat de Britse pond in waarde is verminderd.' Voor Bonnels bedrijf is het VK de op twee na grootste markt, goed voor 10 procent van de totale omzet. Om die omzet ook na de uittrede te behouden, heeft het bedrijf tal van maatregelen genomen die de export moeten verzekeren. 'Uiteindelijk zullen we op zoek moeten naar andere markten', aldus Bonnel. 'Maar dat is een werk van lange adem. Bovendien heb je voor nieuwe markten gespecialiseerd personeel nodig, om ervoor te zorgen dat je aan alle regels voldoet. Dat kost allemaal enorm veel tijd.' In die zoektocht naar alternatieven onderstreept Bonnel het belang van vrijhandelsakkoorden. 'Het helpt enorm dat we eindelijk vrijhandelsakkoorden met Canada en Japan hebben. Ik vond het onbegrijpelijk dat Paul Magnette (PS) het CETA-akkoord met Canada zo lang heeft proberen tegen te houden. Waalse bedrijven smeken erom.' Tot 31 oktober blijft de toekomst van Food N'Joy ongewis. Vooral die onzekerheid is een ware kwelling, vindt Bonnel. 'Ze is erger dan de brexit zelf. Ik had veel liever gehad dat de Britten er in mei uit waren gestapt. Dan wisten we nu tenminste waar we aan toe waren.'