De brand op de Conception brak uit in de nacht van zondag op maandag, in de buurt van het eiland Santa Cruz. Het schip was zaterdag uitgevaren voor een uitje van drie dagen onder duikers. Aan boord van het schip bevonden zich 33 passagiers en zes bemanningsleden. De boot moest gisteren terugkeren naar de kust van Californië. Vijf opvarenden konden zichzelf tijdig in veiligheid brengen. Het gaat om bemanningsleden die zich op het dek van de boot bevonden en in het water sprongen. Twee van hen raakten lichtgewond. De vijf werden opgepikt door een andere boot. Reddingswerkers hadden in eerste instantie vier lichamen uit het water gehaald aan de kust van Santa Cruz, op 145 kilometer ten noordwesten van Los Angeles. 's Nachts werden nog eens zestien lichamen opgevist, en de kustwacht laat weten dat nog vijf andere slachtoffers werden gevonden. Zij konden door de onveilige omstandigheden onder het schip nog niet uit het water worden gehaald. "Het drijft ondersteboven in relatief ondiep water, met terugtrekkend water dat het schip doet bewegen", aldus de sheriff van Santa Barbara County. De vier eerste lichamen die uit het water gehaald hadden verwondingen die wijzen op verdrinking, zei commandant van de kustwacht Matthew Kroll. De zoektocht naar de negen vermisten wordt in de nacht van maandag op dinsdag (plaatselijke tijd) voortgezet. (Belga)