De jongen was sinds maandagavond omstreeks 22 uur vermist, toen hij met zijn fiets in het centrum reed. De fiets werd later teruggevonden, maar van de jongen was geen spoor. Woensdagmiddag werd een zoekactie gehouden op de terreinen van het asielcentrum en dat leidde tot de vondst van het lichaam, dat in een gracht lag. Er zijn mogelijke aanwijzingen van een verdacht overlijden, stelt het parket.

Het parket heeft na de vondst van het lichaam een onderzoeksrechter gevorderd voor feiten van moord. Zowel de onderzoeksrechter, het labo als een wetsdokter kwamen ter plaatse om vaststellingen te doen.

Er zijn ook al vijf verdachten opgepakt die zullen worden verhoord. Over hun identiteit of vermeende rol bij het overlijden maakte het parket woensdagavond nog niets bekend.

'Het onderzoek naar het overlijden' van de negenjarige jongen 'zal transparant en onafhankelijk verlopen zodat de schuldigen kunnen worden berecht. Dat heeft premier Charles Michel woensdagavond gezegd op Twitter. Hij uitte zijn 'diepste medeleven'.

Ook minister van Asiel en Migratie Maggie De Block (Open VLD) reageert woensdagavond aangeslagen op het verdachte overlijden van de negenjarige jongen in Broechem. 'Wat er gebeurd is, is ronduit dramatisch', zegt ze. 'Daar zijn geen woorden voor.'

De Block stelt dat het onderzoek nu in handen is van politie en justitie en drukt de hoop uit dat er snel duidelijkheid komt over de precieze omstandigheden van het drama. 'De schuldigen zullen worden gestraft', maakt ze zich sterk.

'Ik volg de situatie van nabij op en samen met Fedasil (het agentschap verantwoordelijk voor de opvang van asielzoekers, nvdr.) zorgen we voor de opvang en begeleiding van de moeder en de familie, die er erg aan toe zijn', zegt de minister voorts. 'Als moeder je kind verliezen, en dan nog op deze manier, is het ergste wat een mens kan overkomen.'

Ook de medewerkers van het asielcentrum zijn volgens De Block erg aangeslagen door de gebeurtenissen.

'Aangeslagen'

'Dit zijn uitzonderlijke feiten voor ons, zoiets hebben we nog nooit meegemaakt', zegt Mieke Candaele, de woordvoerster van Fedasil, het Federaal Agentschap voor de Opvang van Asielzoekers.

Over de feiten zelf kan Candaele niets kwijt, dat is aan het parket van Antwerpen. 'Iedereen is heel zwaar aangegrepen', klinkt het. 'Van bij het begin was iedereen gemobiliseerd.'

Fedasil is heel tevreden over de samenwerking met de lokale en federale politie en de dienst slachtofferhulp. In de krant werd ook een slechte repuatie aangehaald van het centrum onder asielzoekers, omdat er een agressieve sfeer zou hangen.

Dat spreekt Fedasil tegen. 'Dat is op niets gebaseerd, ik begrijp niet waar het vandaan komt. Dit wordt helemaal niet gestaafd door cijfers, feiten of wat dan ook', aldus Candaele. In alle opvangcentra gebeuren er feiten, in sommige gevallen misschien ernstigere, maar dat is dan in bijzondere omstandigheden zoals bij overbevolking. 'Het is helemaal niet zo dat er meer problemen zijn in het opvangcentrum in Broechem dan in andere.'