Vorig jaar kreeg Vermaelen vanwege de coronapandemie geen toelating om vanuit Japan naar België af te reizen. Daar is nu verandering in gekomen. Bondscoach Roberto Martinez kan op de verdediger rekenen in de matchen tegen Wales (woensdag in Leuven) en Tsjechië (27 maart in Praag). Daarna keert Vermaelen terug naar Japan, waar hij een quarantaineperiode zal uitzitten. Voor het duel met Wit-Rusland (30 maart in Leuven) komt hij dus niet in aanmerking. Vermaelen kwam vanmorgen aan in België na een lange vlucht. "Het is belangrijk om zo lang mogelijk bezig en wakker te blijven. Het is nu midden in de nacht in Japan", zei de verdediger. "Ik ben ontzettend blij om terug te zijn na zo'n lange afwezigheid. En ik ben er fier op om op mijn leeftijd bij zo'n goede ploeg te zijn." "Er zijn veel discussies geweest vorig jaar. Voor de wedstrijden in maart zijn de bond en de club heel snel met elkaar in gesprek gegaan. En ze hebben een goede overeenkomst gevonden. Ik ben blij dat de club me heeft laten gaan en dat de bond al die moeite heeft gedaan." Op het EK van 2016 lieten de Rode Duivels zich in de kwartfinales verrassen door het kleine Wales. Het werd 3-1. Vermaelen moest toen geschorst toekijken. "Die match is een heel slechte herinnering. Maar onze ploeg is sindsdien veel gegroeid. We moeten ook niet te veel aan die wedstrijd terugdenken. Die ligt ver achter ons. Als we enigszins revanchegevoelens hebben, moeten we dat als een motivatie zien." Vermaelen, 35 intussen, vindt het "moeilijk te zeggen" hoelang hij nog Rode Duivel blijft. "Ik bekijk het week per week, maand per maand. Ik voel me nog hetzelfde als een paar jaar geleden. Daarom heb ik nog de ambitie om erbij te zijn op het EK. Op mijn leeftijd word ik toch echt wel nog fysiek getest in Japan, dat vind ik belangrijk. De Japanners zijn snel en behendig op de korte ruimte." "Ik vind het belangrijk dat ik hier aanwezig ben om te tonen dat ik ambitie heb voor het EK, ik ben er anderhalf jaar niet bij geweest. Ik moest toch de feeling met de groep en de coach behouden." In tegenstelling tot Vermaelen is de door blessures geplaagde Eden Hazard er opnieuw niet bij. "Hij is gigantisch belangrijk voor ons", zei Vermaelen. "Hij is een wereldster. Maar anderzijds prijst men ook onze brede selectie. Ook op de bank hebben we veel kwaliteit. We zullen hem natuurlijk missen, maar als groep kunnen we dat opvangen. Ik wens hem een spoedig herstel." (Belga)

Vorig jaar kreeg Vermaelen vanwege de coronapandemie geen toelating om vanuit Japan naar België af te reizen. Daar is nu verandering in gekomen. Bondscoach Roberto Martinez kan op de verdediger rekenen in de matchen tegen Wales (woensdag in Leuven) en Tsjechië (27 maart in Praag). Daarna keert Vermaelen terug naar Japan, waar hij een quarantaineperiode zal uitzitten. Voor het duel met Wit-Rusland (30 maart in Leuven) komt hij dus niet in aanmerking. Vermaelen kwam vanmorgen aan in België na een lange vlucht. "Het is belangrijk om zo lang mogelijk bezig en wakker te blijven. Het is nu midden in de nacht in Japan", zei de verdediger. "Ik ben ontzettend blij om terug te zijn na zo'n lange afwezigheid. En ik ben er fier op om op mijn leeftijd bij zo'n goede ploeg te zijn." "Er zijn veel discussies geweest vorig jaar. Voor de wedstrijden in maart zijn de bond en de club heel snel met elkaar in gesprek gegaan. En ze hebben een goede overeenkomst gevonden. Ik ben blij dat de club me heeft laten gaan en dat de bond al die moeite heeft gedaan." Op het EK van 2016 lieten de Rode Duivels zich in de kwartfinales verrassen door het kleine Wales. Het werd 3-1. Vermaelen moest toen geschorst toekijken. "Die match is een heel slechte herinnering. Maar onze ploeg is sindsdien veel gegroeid. We moeten ook niet te veel aan die wedstrijd terugdenken. Die ligt ver achter ons. Als we enigszins revanchegevoelens hebben, moeten we dat als een motivatie zien." Vermaelen, 35 intussen, vindt het "moeilijk te zeggen" hoelang hij nog Rode Duivel blijft. "Ik bekijk het week per week, maand per maand. Ik voel me nog hetzelfde als een paar jaar geleden. Daarom heb ik nog de ambitie om erbij te zijn op het EK. Op mijn leeftijd word ik toch echt wel nog fysiek getest in Japan, dat vind ik belangrijk. De Japanners zijn snel en behendig op de korte ruimte." "Ik vind het belangrijk dat ik hier aanwezig ben om te tonen dat ik ambitie heb voor het EK, ik ben er anderhalf jaar niet bij geweest. Ik moest toch de feeling met de groep en de coach behouden." In tegenstelling tot Vermaelen is de door blessures geplaagde Eden Hazard er opnieuw niet bij. "Hij is gigantisch belangrijk voor ons", zei Vermaelen. "Hij is een wereldster. Maar anderzijds prijst men ook onze brede selectie. Ook op de bank hebben we veel kwaliteit. We zullen hem natuurlijk missen, maar als groep kunnen we dat opvangen. Ik wens hem een spoedig herstel." (Belga)