Where is Mousy? Where is Mousy? Is he in the bed? Let's see, let's see! Voor u begint te denken dat er alweer een onnozele zomerhit gelanceerd is - over een luie vakantieganger genaamd Mousy - stellen we u gerust. Nu ja, het is wel degelijk een hit, maar dan bij Kids & Us, een Spaans bedrijf dat meer dan driehonderd taalscholen heeft in negen landen, en onlangs ook in Vlaanderen neerstreek. Na Wemmel is het nu de beurt aan Waregem, waar kindjes vanaf komend schooljaar terechtkunnen voor lessen Engels, vanaf één jaar. Ja, u leest het goed: peuters die vaak nog geen woord Nederlands spreken, kunnen hier hun eerste stappen in de taal van Shakespeare zetten. Het concept werd vijftien jaar geleden bedacht door de Spaanse taalkundige Natàlia Perarnau, vertelt Cathie Vandecasteele van Kids & Us Waregem. 'Zij had een taalschool voor kinderen en jongeren, maar ze merkte dat de traditionele methode...

Where is Mousy? Where is Mousy? Is he in the bed? Let's see, let's see! Voor u begint te denken dat er alweer een onnozele zomerhit gelanceerd is - over een luie vakantieganger genaamd Mousy - stellen we u gerust. Nu ja, het is wel degelijk een hit, maar dan bij Kids & Us, een Spaans bedrijf dat meer dan driehonderd taalscholen heeft in negen landen, en onlangs ook in Vlaanderen neerstreek. Na Wemmel is het nu de beurt aan Waregem, waar kindjes vanaf komend schooljaar terechtkunnen voor lessen Engels, vanaf één jaar. Ja, u leest het goed: peuters die vaak nog geen woord Nederlands spreken, kunnen hier hun eerste stappen in de taal van Shakespeare zetten. Het concept werd vijftien jaar geleden bedacht door de Spaanse taalkundige Natàlia Perarnau, vertelt Cathie Vandecasteele van Kids & Us Waregem. 'Zij had een taalschool voor kinderen en jongeren, maar ze merkte dat de traditionele methodes niet altijd leidden tot een perfecte beheersing van het Engels, zelfs niet na jaren studeren. Met haar eigen dochtertje sprak ze vanaf de geboorte regelmatig Engels, wat wel vruchten afwierp. Al snel begreep het meisje haar en begon ze zelf Engels te praten. Baby's en kinderen hebben een aangeboren capaciteit om heel spontaan talen te leren, iets wat later verloren gaat. Dan moeten ze veel actiever gaan studeren.' Daarom moeten leerlingen bij Kids & Us instappen voor hun achtste verjaardag. 'Op hun 18e kunnen ze dan Proficiency (C2) bereiken, het hoogste niveau Engels erkend door de universiteit van Cambridge.' Voor de allerkleinsten is er van Cambridge uiteraard nog geen sprake. 'Zij krijgen 45 minuten per week "les" in groepjes van maximaal vijf kindjes, samen met een ouder of begeleider. Maar het gaat er heel speels toe. Er worden liedjes gezongen, verhaaltjes verteld, spelletjes gespeeld. Elke leeftijd heeft ook een eigen mascotte. Voor de kleinsten is dat Mousy. Dat muisje beleeft de typische dingen van een eenjarige, waardoor ze veel herkennen en openstaan voor de taal. De les valt ook terug op heel wat routines waardoor de peuters het na een tijdje goed snappen. Zo vragen we elke keer: do you want to have a cushion? voordat ze op de grond gaan zitten. Zelfs de allerkleinsten zeggen na een paar weken: yes please! Daarnaast is het heel belangrijk dat we alle woorden visualiseren, met poppen of prenten bijvoorbeeld. En ook interactie is cruciaal. Alles gebeurt in het Engels, er wordt tijdens de les geen woord Nederlands gesproken.' Het afgelopen schooljaar gaven Cathie en haar collega's vooral les in kinderdagverblijven en scholen, maar vanaf september gaan er ook taallessen van start bij Kids & Us zelf. Ouders betalen 150 euro voor de inschrijving en het lesmateriaal en dan nog eens 85 euro per maand voor de lessen zelf. Goedkoop is dat niet, maar je krijgt er veel voor in de plaats, vindt ze. 'Naast de interactieve lessen krijgen de kindjes veel extra materiaal om thuis te oefenen, want dagelijks contact met de taal bevordert het leerproces. Voor de kleintjes gebeurt dat vooral met liedjes en verhalen. Al onze boekjes kun je ook laten voorlezen met een audiopen. Zo kunnen de kinderen thuis verder leren, ook al spreken hun ouders geen of beperkt Engels. Vaak komen de eerste woordjes Engels gelijktijdig met de eerste woordjes Nederlands.' Dat klinkt vrij overtuigend, vindt professor Kris Van den Branden, directeur van het Centrum voor Taal en Onderwijs van de KU Leuven. 'Als je zulke jonge kinderen Engels wilt leren, is het belangrijk dat het leuk en speels gebeurt. Dan pikken ze bijna automatisch vreemde talen op.' Al wil hij wel wat nuanceren. 'We mogen ook niet denken dat je móét starten als peuter om een vreemde taal goed onder de knie te krijgen. Zelfs mensen van 60 of 70 kunnen nog vlot nieuwe talen leren, op voorwaarde dat ze die taal veel horen, veel kunnen gebruiken, genoeg feedback krijgen én gemotiveerd zijn.' Woordenschat, grammatica, vlotheid: daar ben je nooit te oud voor. Maar er is één taalaspect waarbij jonge kinderen wel een grote voorsprong hebben: uitspraak. 'Om accentloos te kunnen spreken, moet je een taal zo jong mogelijk leren. Vóór de puberteit is het uitspraakapparaat nog volop in ontwikkeling. Hoe ouder we worden, hoe minder flexibel. Daarom hebben veel Aziaten het bijvoorbeeld moeilijk met de letters l en r. En ook ons gehoor evolueert: op latere leeftijd kunnen we moeilijker de verschillen tussen klanken oppikken.' U bent dus gewaarschuwd: als u Cambridge ambieert voor uw kids, is Waregem the place to be.