In het Kremlin wordt geloot voor het WK Voetbal van 2018. De Rode Duivels belanden in een groep met Panama, Tunesië en Engeland. Ze zijn dé favoriet om de volgende ronde te behalen.
...

Hadden de Belgen een betere loting kunnen hebben? Ruben Van Gucht: Panama, Tunesië en Engeland moeten we normaal aankunnen. Maar wie nu al praat over een mogelijke kwartfinale tegen Brazilië of Duitsland, wil ik waarschuwen. Op het vorige WK, in Brazilië, troffen we in de poules Algerije: 'Die drie punten zijn sowieso binnen', dacht iedereen. De Belgen wonnen ook, maar niet met overschot. Ik verwacht opnieuw drie nerveuze matchen met kleine verschillen, ook al zijn de Rode Duivels in principe sterker dan hun tegenstanders. Voorspellen is gevaarlijk - je hebt op elk kampioenschap uitschieters in positieve én negatieve zin. Misschien worden de Belgen dit keer wel de tegenvaller van het toernooi. Na de kwalificatiecampagne dacht ik dat de Rode Duivels vooruitgang hadden geboekt, maar de oefenmatchen tegen Mexico en Japan doen me weer twijfelen. Roberto Martínez heeft een nieuw spelsysteem op poten gezet - een 3-5-2, in het jargon - en dat past onze spelers duidelijk beter. Aanvallend heb ik er alle vertrouwen in, maar achteraan blijven de Belgen kwetsbaar. Dat was het euvel op het EK in 2016, en ik zie geen beterschap. We moeten hopen dat Vincent Kompany, Thomas Vermaelen of Jan Vertonghen niet zullen uitvallen: onze kansen krijgen een serieuze knauw als onze topverdedigers er niet bij zijn. U zult van 14 juni tot 15 juli opnieuw reporter ter plaatse zijn. Van Gucht: Inderdaad, zoals bij de laatste twee toernooien. De journalisten hebben op zo'n WK maar beperkt contact met de internationals. De Rode Duivels worden van de buitenwereld afgeschermd - dat wordt bij elk toernooi extremer. Met Marc Wilmots kreeg de VRT om de zoveel dagen een exclusief een-op-een-gesprek. We vrezen dat Martínez het bij persconferenties zal houden. Roberto Martínez is een teflontype. Hem interviewen is niet gemakkelijk. Van Gucht: Een interviewer kan geen grotere tegenpolen treffen dan de huidige en de vorige bondscoach. Wilmots ging recht door zee, Martínez draait aldoor om de hete brij heen. Wat je ook probeert, hij laat nooit het achterste van zijn tong zien. Het Rusland van Vladimir Poetin kun je bezwaarlijk een democratie noemen. Na een resem dopingschandalen heeft zijn land zich ook ontpopt als de paria van de sportwereld. Het lijkt geen goed moment om daar een voetbalfeest te houden. Van Gucht: Mijn broer is een grote voetbalfan. Hij heeft destijds gespaard om het WK in Brazilië te kunnen meemaken. Van Rusland zegt hij: 'No way dat ik daarnaartoe ga.' Kun je hem ongelijk geven? Ik heb documentaires gezien over hooligankorpsen die zich in de bossen voorbereiden op een guerrillastrijd, gericht tegen buitenlandse supporters. Het toernooi zelf zal strikt beveiligd zijn en zal ordentelijk verlopen: daar hoef je niet aan te twijfelen. Of doping een issue is in het voetbal, weet ik niet - er zijn weinig gevallen bekend. Maar topsport wordt beoefend op de limiet: als product x een competitief voordeel geeft, en het is toegelaten of je kunt ermee wegkomen, dan zúllen profatleten het gebruiken.