Het bezoek in Rome ging gepaard met stevige veiligheidsmaatregelen. Liefst duizend Italiaanse soldaten en personeel van de inlichtingendiensten werden ingeschakeld. Het vervoer van de president door het centrum van Rome werd begeleid door een lange kolonne wagens met zwaar bewapende veiligheidsmensen. Tijdens het gesprek kwam volgens een verklaring van het Vaticaan onder meer de toestand in Oekraïne aan bod, net als die in Syrië, waar Rusland president Bashar al-Assad steunt. Ook Venezuela passeerde de revue. Na 2013 en 2015 was het het derde bezoek van Poetin aan het Vaticaan. Het Russische staatshoofd kwam met zowat een uur vertraging aan. Aan het einde van het 50 minuten durende onderhoud bedankt hij de Argentijnse kerkvorst voor het "erg vruchtbaar en interessant" gesprek. "Bid voor mij", antwoordde de paus. Nadien trok Poetin naar de Italiaanse president Sergio Mattarella en premier Giuseppe Conte. De populistische regering van de Lega en de Vijfsterrenbeweging staan geboekstaafd als pro-Russisch. Minister van Binnenlandse Zaken Matteo Salvini heeft zich al meermaals uitgesproken voor de opheffing van de Europese sancties tegen Rusland. Naar het Kremlin voor het bezoek aangaf, lag een mogelijk bezoek van de paus aan Rusland niet op tafel. Poetins buitenlandadviseur Joeri Oesjakov verklaarde volgens het persagentschap Interfax dat daarbij religieuze motieven meespelen. In de Russisch-orthodoxe kerk is het verzet tegen een pausbezoek groot. Paus Franciscus was de eerste katholieke kerkleider in de geschiedenis die Rusland bezocht. (Belga)