'Het opgravingsproces van Francisco Franco's graf is begonnen', heeft de socialistische regering van Pedro Sanchez laten weten. Franco's overblijfselen zullen per helikopter van zijn mausoleum in de 'Vallei van de Gevallenen' in het noordwesten van Madrid naar het discretere kerkhof van Mingorrubio ten noorden van de stad, waar zijn echtgenote begraven ligt, overgebracht worden.

'De opgraving van Franco's overblijfselen moet ons helpen nadenken over wat dit betekent voor het imago van ons land en voor de democratie', tweette vice-premier Carmen Calvo.

Franco bestuurde Spanje van 1939, toen zijn troepen de Spaanse burgeroorlog wonnen, tot aan zijn dood in 1975. De dictator bouwde de Vallei als een monument voor degenen die tijdens de burgeroorlog aan zijn zijde overleden. Vandaag wordt de plaats vooral bezocht door zijn aanhangers en rechtse extremisten. De regering besliste de stoffelijke overschotten er weg te halen om het monument te transformeren in een plaats van nationale verzoening.

De opgraving, die om 10.30 uur van start ging, werd bijgewoond door 22 familieleden van de dictator, heeft Spaans persbureau Europa Press meegedeeld. Ook minister van Justitie Dolores Delgado werd verwacht.

De opgraving kreeg kritiek van rechtse politici, en vindt plaats in een periode van verhoogde politieke spanning, enkele weken voor de algemene verkiezingen van 10 november.