De Britse premier Boris Johnson is momenteel in Berlijn voor zijn eerste buitenlandse bezoek. Hoofdpunt op de agenda is de brexit. Johnson wil het Verenigd Koninkrijk op 31 oktober uit de Europese Unie loodsen, het liefst met een akkoord met Brussel, maar dan moet de backstop wel verdwijnen. Die backstop maakt deel uit van de brexitdeal die zijn voorganger Theresa May nog heeft onderhandeld. Maar de backstop is de huidige Britse regering een doorn in het oog omdat ze het Verenigd Koninkrijk in een douane-unie met de EU houdt tenzij er een alternatieve oplossing gevonden wordt om nieuwe grenscontroles tussen Ierland en Noord-Ierland te vermijden. Doch daar ligt het kalf gebonden: die alternatieven zijn niet meteen voorhanden. Omdat Brussel categoriek weigert te heronderhandelen, probeert Johnson het deze week bij Merkel en de Franse president Emmanuel Macron. Zijn eerste tussenstop is Berlijn, morgen is het Elysée aan de beurt. Merkel had dinsdag al laten weten dat het huidige brexitakkoord niet ter discussie staat, en dat de backstop nodig blijft "tot er een praktische regeling is die het Goede Vrijdagakkoord respecteert en de grenzen van de interne markt definieert". Die boodschap herhaalde ze woensdagavond tijdens een persconferentie met Johnson nog eens, al zei ze er wel bij dat de oplossing er wat haar betreft sneller kan komen dan het einde van de overgangsperiode na de brexit, eind 2020, wanneer de backstop in principe zou ingaan. "We hebben gezegd dat we dit probleem waarschijnlijk in de volgende twee jaar zouden kunnen oplossen, maar we kunnen misschien ook in de komende 30 dagen een oplossing vinden. Dan doen we een stap in de goede richting en we moeten daar alles op inzetten", zei ze. Merkel ziet onder meer heil in de politieke verklaring over de toekomstige relaties met de EU, zei ze, waarmee ze doelde op een erg nauwe band tussen Londen en Brussel. Ze benadrukte wel dat het aan het Johnsons regering is om een oplossing te vinden, en die is niet erg happig op al te verstrengelde relaties met de EU in de toekomst. Johnson zag de uitspraken van Merkel als een uitdaging. "U hebt ons een deadline van 30 dagen gegeven, en daar ben ik zeer blij mee", klonk het. "Het is aan ons om met deze oplossingen op de proppen te komen, en dat is wat we willen doen." Eerder tijdens de persconferentie had de Britse premier al gezegd dat hij gelooft in een brexitakkoord tegen 31 oktober. "Wir schaffen das", zei hij, met een knipoog naar Merkels eigen slogan tijdens de vluchtenlingencrisis een paar jaar geleden. (Belga)