Door die nederlaag mochten de Belgen niet naar de Final Four van de Nations League en misten ze de kans om het in wedstrijden met inzet op te nemen tegen stevige landen - altijd belangrijk als waardemeter in een kwalificatieperiode. "In Rusland moeten we tonen dat er lessen zijn getrokken uit die Nations League", gaf Roberto Martinez vandaag aan. "In Zwitserland verloren we vorig jaar een moeilijke wedstrijd en ook in Rusland zal het pittig worden. We moeten ook, want we willen absoluut die eerste plaats in de groep en dat reekshoofdstatuut bij de loting. Daarnaast levert elke wedstrijd ons informatie wat betreft de EK-selectie van volgend jaar. Dit tweeluik is het belangrijkste van het jaar. De volgende keer dat we samenkomen is pas in maart. Tot slot spelen we in Sint-Petersburg, waar we op het WK brons veroverd hebben. Voor ons is dat natuurlijk een speciale plaats. We moeten klaar zijn om er tegen een erg gemotiveerd team te spelen." Pluspunt voor de bondscoach is dat hij er voor de eerste keer sinds begin juni op zowel Eden Hazard als Kevin De Bruyne kan rekenen. Nadien was altijd een van beiden er door een blessure niet bij. "Zoals iedereen gezien heeft was Kevin gewoonweg uitstekend tegen Schotland en Eden is altijd belangrijk voor het team. Hun invloed op het veld is enorm. Eden is een echte leider van het team en geeft zich altijd. Nu zit hij bij Real en we zien ook zijn rol bij de nationale ploeg veranderen: hij speelt steeds meer in functie van het team." De Rode Duivels kunnen op de voorlaatste speeldag in Rusland al groepswinnaar worden, op voorwaarde dat ze minstens een punt pakken. Op de slotspeeldag kunnen de Russen die achterstand dan niet meer goedmaken, aangezien het onderlinge resultaat in het voordeel van de Belgen is. Op de laatste speeldag moet tegen Cyprus wel een misstap vermeden worden, om het reekshoofdstatuut van eind deze maand bij de loting in Boekarest niet in gevaar te brengen. Enkel de beste zes groepswinnaars worden immers reekshoofd en de onderverdeling gebeurt voor het eerst met een ranking op basis van de prestaties in deze kwalificatieperiode. Bij een gelijke stand in deze ranking is het doelsaldo doorslaggevend. (Belga)