Het meest gekende voorbeeld van de impact van astronomische gebeurtenissen op onze aarde is de uitroeiing van de dinosauriërs. Die gebeurde 66 miljoen jaar geleden toen een 10 kilometer brede asteroïde insloeg. Ongeveer 470 miljoen jaar geleden was er nog zo'n gebeurtenis die een grote invloed had op onze planeet. Onderzoekers ontdekten dat er toen een 150 kilometer grote asteroïde tussen Jupiter en Mars werd opgebroken in fijnkorrelig stof door middel van een botsing. Het stof verspreidde zich doorheen het zonnestelsel en zorgde dat veel minder zonlicht de aarde kon bereiken. Dat leidde tot een bijzondere ijstijd. In plaats van de min of meer gelijke condities op aarde kwamen er plots klimaatzones met arctische condities aan de polen en tropische condities aan de evenaar. Die klimaatverandering leidde tot nieuwe ecosystemen en een hoge diversiteit aan ongewervelden die zich aanpasten aan de weersomstandigheden. "In de geologie is het heden de sleutel tot het verleden. We bestudeerden hiervoor micrometeorieten gevonden op Antarctica. Door de concentraties aan extra-terrestrisch stof van deze fasen te vergelijken met deze gevonden in gesteenten van 470 miljoen jaren geleden, kregen we een beter idee van de hoeveelheid extra terrestrisch stof die er toen op aarde neer regende", zegt VUB-onderzoeker Steven Goderis. (Belga)