De geschiedenis van de verkiezing 'Auto van het Jaar' gaat terug tot 1964. Toen verkozen zes Europese autobladen (Auto, Autocar, Autopista, Autovisie, L'Automobile Magazine en Vi Bilägere) en het Duitse nieuwsmagazine Stern de Rover 2000 tot laureaat. De jury onder het voorzitterschap van de Nederlander Fred van der Vugt bestond uit 26 autojournalisten uit negen, intussen telt de jury 60 leden uit 22 landen. De grote autolanden - Duitsland, Frankrijk, Italië, Spanje en het Verenigd Koninkrijk - tellen ieder 6 juryleden, de andere landen moeten het stellen met één, twee of drie vertegenwoordigers. Nederland heeft drie leden, België twee (Tony Verhelle en Stéphane Lémeret) en Luxemburg één.
...

De geschiedenis van de verkiezing 'Auto van het Jaar' gaat terug tot 1964. Toen verkozen zes Europese autobladen (Auto, Autocar, Autopista, Autovisie, L'Automobile Magazine en Vi Bilägere) en het Duitse nieuwsmagazine Stern de Rover 2000 tot laureaat. De jury onder het voorzitterschap van de Nederlander Fred van der Vugt bestond uit 26 autojournalisten uit negen, intussen telt de jury 60 leden uit 22 landen. De grote autolanden - Duitsland, Frankrijk, Italië, Spanje en het Verenigd Koninkrijk - tellen ieder 6 juryleden, de andere landen moeten het stellen met één, twee of drie vertegenwoordigers. Nederland heeft drie leden, België twee (Tony Verhelle en Stéphane Lémeret) en Luxemburg één. In 1964 was die samenstelling gebaseerd op het aantal geproduceerde en verkochte wagens per jaar en per land, intussen is het autolandschap grondig veranderd en slaat die verdeling nergens meer op. De Oost-Europese landen zijn nauwelijks vertegenwoordigd, China, India en Mexico zelfs helemaal niet. Nochtans rollen daar jaarlijks miljoenen wagens van de band en is de Chinese markt de grootste ter wereld geworden. Wil de 'Auto van het Jaar' verkiezing internationaal haar aanzien behouden, moet de samenstelling van de jury dringend worden aangepast aan de realiteit van vandaag. De juryleden worden geacht professionele en onafhankelijke fulltime autojournalisten te zijn, hun geslacht doet er niet toe. Vandaar dat de vrouwen met vier leden ondervertegenwoordigd zijn. Wordt een jurylid 65 moet hij of zij ontslag nemen. Dat de juryleden door de merken in de watten worden gelegd, betekent niet dat die zich daardoor laten beïnvloeden. Om mogelijk gesjoemel op het spoor te komen, wordt het stemgedrag van de 60 juryleden na de proclamatie publiek gemaakt. Elk lid mag 25 punten verdelen, verspreid over tenminste 5 kandidaten met een maximum van 10 punten aan één kandidaat. Voor de titel 'Auto van het jaar 2019' hebben zich in de loop van het jaar 38 kandidaten aangemeld. De juryleden hebben uiteindelijk een shortlist samengesteld die in alfabetische volgorde bestaat uit Alpine A110, Citroën C5 Aircross, Ford Focus, Jaguar I-Pace, Kia Ceed, Peugeot 508 Mercedes A-klasse. Wat in het oog springt, is de oververtegenwoordiging van de Franse merken (Citroën, Peugeot en Renault). Andere grote autolanden zoals Duitsland, de Verenigde Staten, het Verenigd Koninkrijk en Zuid-Korea komen ieder met slechts één kandidaat aan bod. De Italiaanse, Japanse, Spaanse en Zweedse merken hebben de shortlist zelfs niet eens gehaald, wat tot een onvoorspelbare uitslag kan leiden. De Zuid-Europese juryleden zullen zich immers niet laten leiden door een nationalistische reflex. In oktober verzamelden de COTY-leden een eerste keer op een verlaten vliegveld in het Deense Tannisby, waar het kaf van het koren werd gescheiden. In februari volgt een tweede test met de 7 genomineerden op een klein circuit in de omgeving van Parijs. Hoe hoog schat het Belgische COTY-lid Tony Verhelle (AutoGids) de kansen in van de genomineerden? 'Ik ben aangenaam verrast door de nominatie van de Alpine A110. Eindelijk nog eens een auto naar mijn hart, puur rijplezier tegen een al bij al faire prijs. De kans dat die in maart als winnaar uit de bus komt, acht ik eerder gering. Daar is de Alpine A110 te veel een nicheproduct voor. Bovendien zijn er nog twee andere Franse kandidaten in de running, een ereplaats houd ik wel voor mogelijk. 'Dat de Jaguar I-Pace bij de genomineerden zit, verbaast mij niet. De eerste elektrisch aangedreven crossover beschikt over tal van sterke troefkaarten te beginnen met zijn alternatieve aandrijving, allround kwaliteiten, premiumstatus en vernieuwend design. Als ik de shortlist overloop, maakt de Jaguar I-Pace in mijn ogen de meeste kans op de titel. Die zou daarmee de eerste elektrische 'auto van het jaar' zijn, en niet alleen dat. Het zou ook bewijzen dat het gros van de autojournalisten toekomstgericht denkt. Begin maart zal blijken of dat ook van toepassing is voor mijn Zuid-Europese collega's. Uit ervaring weet ik dat een sommigen groot voorbehoud maken tegenover het fenomeen elektromobiliteit, volgens mij geheel ten onrechte.' Volgens Tony Verhelle speelt de oververtegenwoordiging van de Franse merken normaal gezien in het nadeel van de Citroën C5 Aircross en Peugeot 508 die het bewijs leveren dat de Franse constructeurs terug van weggeweest zijn in het D-segment. Maar of dat volstaat om meteen al een eerste prijs te behalen, valt te betwijfelen. 'Als twee honden vechten om een been, loopt de derde ermee heen!'Wie die derde mag zijn? 'Gezien de samenstelling van de jury en rekening houdend met de intrinsieke kwaliteiten van de Ford Focus en Kia Ceed behoren beide outsiders tot de titelkandidaten. Met name de Kia Ceed illustreert de opmerkelijke progressie van de Zuid-Koreaanse constructeur op het vlak van design, kwaliteit en duurzaamheid.' Blijft over de nieuwe Mercedes A-klasse. 'De nieuwste generatie zet nieuwe maatstaven inzake connectiviteit en infotainment, maar is dat voldoende om van de A-klasse de auto van het jaar 2019 te maken? Wie die ambitie heeft, moet in alle domeinen de nummer één zijn en dat is niet het geval.'Op de vraag welk ander model hij graag bij de genomineerden had gezien, moet hij niet lang nadenken. 'De Hyundai Nexo op waterstof heeft van mijn collega's niet de waarderingscijfers gekregen die hij verdient. Ik vind dat jammer, gezien de innovatieve en milieuvriendelijke technologie waar die gebruik van maakt. Deze nieuwste generatie waterstofauto maakt komaf met een aantal nadelen dat eigen is aan auto's op stroom uit het stopcontact. Een waterstofauto produceert zijn eigen stroom, een tankbeurt duurt hooguit enkele minuten.' Tot slot betreurt Verhelle dat de uitlevering van de Audi e-tron vertraging heeft opgelopen waardoor een aantal juryleden geen gelegenheid heeft gekregen om de nieuwkomer te testen. Daardoor werd die uiteindelijk niet weerhouden en is er sprake van een gemiste kans voor een potentiële titelkandidaat made in Belgium. Ten huize Jaguar is men daar niet rouwig om, de rode loper voor de I-Pace kan worden uitgerold. Tenzij de Zuid-Europese juryleden volharden in hun boosheid en op de valreep de stekker uit het stopcontact trekken. Op maandag 4 maart 2019 rond de klok van vijf weten we meer.