Mercedes-topman Ola Källenius beleeft moeilijke tijden. Sinds hij in mei de fakkel heeft overgenomen van Dieter Zetsche gaat het bergaf met het automerk met de ster. De beschuldigingen van het Duitse Kraftfahrt Bundesamt (BKA) aan het adres van Mercedes in verband met sjoemelsoftware nemen toe, Tot nu toe heeft Mercedes - op vraag van het BKA - al 1,3 miljoen dieselmodellen teruggeroepen en 'aangepast'.

Terzelfdertijd gaat de bedrijfswinst spectaculair achteruit en melden zich almaar meer aandeelhouders te woord. Zij nemen aanstoot aan de spectaculaire daling van de rendabiliteit en willen weten of en hoe Mercedes in 2021 de strenge Europese CO2-doelstelling zal halen. Nu bedraagt de CO2-uitstoot voor het geheel van het Mercedes-gamma nog 138 g/km. De kans dat Mercedes - als enige Duitse autobouwer - de vooropgestelde CO2-doelstelling niet haalt, is reëel. Dat zou betekenen dat het een miljardenboete moet betalen aan Europa en een imagoverlies zou lijden dat niet te becijferen valt.

Geen naakte ontslagen

Källenius heeft tijd en handen te kort om alle brandhaarden binnen het concern te bestrijden. In tegenstelling tot zijn voorganger neemt hij de kritiek ter harte en staat hij open voor dialoog en overleg met alle betrokkenen, ook met de machtige vakbond IG Metall.

Die laatste heeft de Mercedes-topman ruggensteun beloofd bij de uitvoering van zijn plan dat voorziet in de afbouw van het personeelsbestand tegen 2022. Concreet gaat het om 10.000 banen wereldwijd, op een totaal van 304.000. In ruil belooft de autobouwer geen naakte ontslagen te zullen doorvoeren.

Ook het uitbesteden van welbepaalde taken aan toeleveranciers is vooraf besproken met de vakbond. De maatregelen kaderen in een groter besparingsplan dat ook ingrijpende gevolgen heeft voor de witte boorden binnen het bedrijf. Na het schrappen van één beslissingsniveau binnen de hiërarchie van het concern moet één op de tien managers op zoek naar een nieuwe werkgever.

Die beslissing komt geen dag te vroeg. In vergelijking met andere automerken liggen de overheadkosten bij Mercedes (veel) hoger dan bij zijn directe concurrenten. In een uitermate competitieve markt is dat een grote handicap en dus niet langer verdedigbaar tegenover de aandeelhouders die de autobranche goed kennen.

Dat geldt in de eerste plaats voor Li Shufu, topman van de Chinese autobouwer Geely. Die bezit sinds vorig jaar 9,7 procent van de Daimler-aandelen en is daarmee de grootste aandeelhouder. BAIC Group, een andere Chinese autoconstructeur, is sinds deze zomer voor 5 procent eigenaar van het Duitse merk en wil zijn aandelenpakket nog vergroten. Respectievelijk 21,5 en 53,9 procent van de Daimler-aandelen zijn verspreid over private en institutionele beleggers. Bij BMW en Volkswagen Group, waartoe Audi behoort, ligt alle beslissingsmacht bij enkele families die de meerderheid van de stemgerechtigde aandelen controleren en die zich - in het geval van de families Quandt, Porsche en Piëch - niet laten leiden door geldgewin op korte termijn maar door een langetermijnvisie.

Compacte SUV met veel ruimte binnenin

Mercedes beschikte al over het ruimste SUV-modellenaanbod en breidt dat nog verder uit met een compacte 7-zitter, de GLB. De nieuwkomer is 4,634 m lang, 1,834 m breed, 1,658 m hoog en vertoont een opvallende gelijkenis met de kantige GLK, de voorganger van de huidige GLC. Het hoekige uiterlijk is een bewuste keuze van de Mercedes-designers. 'Drie zetelrijen onderbrengen in een wagen van 4,6 meter gaat ten koste van de stroomlijn. In het geval van de GLB hebben we voorrang gegeven aan functionaliteit en originaliteit.'

Het moet gezegd, de GLB is een ruimtewonder. Met die kanttekening dat de optionele derde zetelrij (1.321 euro) niet geschikt is voor passagiers groter dan 1,65 meter. Op de eerste en tweede zetelrij beschikken zelfs basketballers over een zee van ruimte, dankzij een wielbasis van 2,83 m - de langste in zijn segment. Als 5-zitter bedraagt de kofferinhoud 565 liter. Indien nodig kan die worden uitgebreid tot zegge en schrijve 1800 liter.

Lees verder onder de foto's

Het hoekige design van de GLB herinnert aan de GLK. © /

Het interieur kennen we van de A- en B-klasse, met dit verschil dat je in de GLB een tiental centimeter hoger zit. Die hogere zitpositie biedt een beter overzicht over het verkeer en vergemakkelijkt het in- en uitstappen. Het optionele MBUX-cockpit (3.076 euro) met doorlopende display valt in de smaak van wie vertrouwd is met de functionaliteiten van de nieuwste mobieltjes. Voor alle anderen is het zoeken en vloeken bij een eerste kennismaking.

Voor de rest niks dan lof voor de quasi perfecte ergonomie en de goede kwaliteit van de gebruikte materialen en stijlvolle afwerking. Typisch Mercedes. De zetels bieden een goede ondersteuning aan het lichaam en zijn in alle richtingen verstelbaar.

Perfecte ergonomie, goede kwaliteit van de gebruikte materialen en luxueuze afwerking. © /
Het optionele MBUX-cockpit is een kolfje naar de hand van wie vertrouwd is met de functionaliteiten van de nieuwste mobieltjes. © /

Gebruiksvriendelijke gezinswagen

De GLB is geconcipieerd als een compacte en gebruiksvriendelijke gezinswagen met premiumambities en lost de hoge verwachtingen ruimschoots in. Op de gewone weg rijdt hij comfortabel en agile dankzij een adaptieve ophanging met verstelbare schokdempers, offroad verbaast hij in aangename zin door zijn uitstekende klimkwaliteiten. Dit hoge prestatieniveau vind je niet terug bij gelijkaardige modellen van Audi of BMW en komt in de buurt van de Range Rover Evoque en Velar.

Het motorenaanbod omvat drie 2 liter diesels (116 pk, 150 en 190 pk) en twee benzinemotoren (136 en 163 pk) die we kennen uit de A-klasse. Voor een eerste kennismaking stelde Mercedes mij de GLB 220d 4MATIC ter beschikking met een 2 liter viercilinderturbodiesel (190 pk, 400 Nm) in combinatie met een 8-trapsautomaat en vierwielaandrijving. Volgens de constructeur haalt die een topsnelheid van 217 km/u en spurt die in 7,6 seconden van 0 naar 100 km/u.

Als gemiddeld verbruik ((WLTP) vermeldt Mercedes 6,1 l/100 km. In het dagelijkse verkeer moet je rekenen op een verbruik van 6,5 à 7 l/100 km, afhankelijk van je rijstijl. Aan al dat moois hangt een prijskaartje van 44.601 euro, zonder opties. De goedkoopste GLB 180 kost 37.749 euro, vanaf 2020 te bekijken in de showroom. In de loop van 2021 volgt een elektrisch aangedreven EQB.

Met een kofferinhoud van 565 liter overklast de GLB zijn directe concurrenten. © /