Het is een strijd met ongelijke wapens die Mazda voert. Zo moet de vierde generatie Mazda 3 in Europa opboksen tegen gevestigde waarden zoals de Renault Mégane of VW Golf. Om als klein duimpje de arena te durven betreden tegen autoreuzen van het kaliber van Renault of Volkswagen moet je moedig zijn, inventief en volhardend. Zoals Mazda dat nu al een tiental jaren vrij succesvol demonstreert.
...

Het is een strijd met ongelijke wapens die Mazda voert. Zo moet de vierde generatie Mazda 3 in Europa opboksen tegen gevestigde waarden zoals de Renault Mégane of VW Golf. Om als klein duimpje de arena te durven betreden tegen autoreuzen van het kaliber van Renault of Volkswagen moet je moedig zijn, inventief en volhardend. Zoals Mazda dat nu al een tiental jaren vrij succesvol demonstreert. Van een kleine constructeur zoals Mazda kan je niet verwachten dat die over de financiële en intellectuele resources beschikt om voor elk werelddeel modellen op maat van te maken, zoals dat Toyota, Hyundai en Kia doen. Mazda moet het stellen met zogeheten wereldauto's waarvan wordt gehoopt dat die wereldwijd zullen aanslaan. Met name enkele grote Aziatische merken hebben daar slechte herinneringen aan over gehouden, nadat die ons een smaakloos compromis van uiteenlopende smaken probeerden aan te smeren. Sindsdien laten die hun modellen voor de Europese markt in Europa ontwikkelen en zelfs fabriceren. Dat spaart geld en tijd en verklaart hun sterke remonte. De vierde generatie van de Mazda 3 is alles anders als een smaakloos compromis. Voortbordurend op de zogeheten KODO 'Soul of Motion' filosofie heeft het designerteam rond onze landgenoot Jo Stenuit een beeldschone hatchback ontworpen die niemand onberoerd laat. De eerste foto's vanuit Japan wezen al in die richting maar zie je de nieuwkomer in het echt verdwijnen de laatste twijfels. De vierde generatie Mazda 3 wordt een kaskraker, zoals dat overigens ook het geval is geweest voor de vorige generaties waarvan wereldwijd ruim zes miljoen exemplaren werden verkocht. Niet slecht voor wie niet kan profiteren van schaalvoordelen zoals de grote volumemerken dat kunnen. Lees verder onder de foto'sDaarom moet de nieuwe Mazda 3 het bijvoorbeeld stellen zonder een versie met alternatieve - lees: elektrische - aandrijving. Christian Schultze, directeur research en technologie: 'Elektrische auto's zijn oogverblinding voor de samenleving. Volgens de huidige stand van zaken zullen de conventionele benzine- en dieselmotoren ook na 2030 de overgrote meerderheid van de auto's aandrijven.' Dat Mazda achter de schermen samenwerkt met Toyota aan elektrische modellen wil hij niet gezegd hebben. Naar verluidt hebben beide Japanse merken een deal gesloten die Mazda toegang geeft tot Toyota's hybridetechnologie terwijl Toyota gebruik mag maken van de vrij revolutionaire Skyactiv-technologie van Mazda. Ik bespaar je de ingewikkelde uitleg, in feite komt het erop neer dat door de uitzonderlijk hoge compressieverhouding het verbruik en uitstoot van schadelijke uitlaatgassen van de benzine- en dieselmotoren van Mazda verrassend laag uitvallen. Zonder dat de Japanse constructeur zijn toevlucht moet nemen tot downsizing van zijn motoren of het gebruik van dure turbo's. Het adembenemende studiemodel Kai stond model voor deze vierde generatie Mazda 3. In de aanloop naar het uiteindelijke productiemodel werden de aalgladde lijnen weggegomd en de scherpe hoeken afgerond - om kosten te besparen tijdens de productie. Maar daarom niet getreurd: het eindelijke product blijft niettemin bekoren door zijn uitzonderlijk sierlijk silhouet. Tenminste in de Hatchback-versie, als sedan spreekt die al veel minder tot de verbeelding en zal die op de Europese markt geen potten breken. Jo Stenuit gaat uit van een ratio van 1 op 6, in het beste geval. De neus van de nieuwkomer is typisch Mazda, in profiel springen de vloeiende daklijn met dikke C-stijl en het dik poepje in het oog. Afhankelijk van de invalshoek van waaruit je naar de wagen kijkt of de lichtinval, lijkt het alsof de nieuwe 3 voortdurend van vorm verandert. Ik vermoed dat ook de gedurfde rode kleur die zo kenmerkend voor Mazda is daar mee te maken heeft. Binnenin hebben Jo Stenuit en zijn team geopteerd voor een minimalistische aanpak onder het motto 'minder is meer'. De ingetogen soberheid resulteert in een nog betere ergonomie en een nog groter gebruiksgemak, wie is daar geen voorstander van. De look & feel werken overtuigend, de gebruikte materialen voelen goed aan en afwerking benadert premiumniveau. Geen aanraakscherm en dus ook geen vette vingerafdrukken, waar ik een hekel aan heb, maar een infotainmentsysteem dat zich met een eenvoudige draai aan de knop eenvoudig en vlot laat bedienen. Zelfs in de standaarduitvoering beschikt de nieuwe Mazda 3 over een head-up display, blindehoekdetectie, adaptieve cruisecontrol, 8,8-inch navigatiescherm, DAB-radio, Apple Carplay en Android Auto, koplampen en achteruitlichten met led'jes, uitstekende stoelen en een audiosysteem met acht luidsprekers. En dat alles voor de prijs van net geen 24.000 euro. Daarmee scoort de nieuwkomer beter dan zijn Europese concurrenten, de verhouding kwaliteit/prijs is dus dik in orde. Kan dat ook worden gezegd van het comfort, rijgedrag en prestaties? Een wereldauto is per definitie een compromis en zo voelt de nieuwe Mazda 3 ook aan. Comfortabel, veilig en gebruiksvriendelijk ja, want wie wil dat niet. Sportief? Het hoge niveau van een Ford Focus of VW Golf inzake dynamisch en agile rijgedrag bereikt de Mazda 3 niet helemaal. Het motorenaanbod is bovendien met de 2.0 liter viercilinder benzinemotor (122 pk en 213 Nm) en 1.8 liter diesel (118 pk en 270 Nm) te beperkt en deels verouderd. Dat beseft Mazda zelf ook en daarom maken ze nu al reclame voor de Mazda 3 met de gloednieuwe mild hybrid 2.0 Skyactiv-X, een innovatieve krachtbron met de prestaties van een benzinemotor en het koppel en laag verbruik van een diesel. De nieuwe motor met een vermogen van 181 pk beschikt volgens de constructeur over 20 procent meer koppel en verbruikt 20 procent minder benzine. De Mazda-dealers hier te lande zullen het niet graag horen, maar wie zinnens is een nieuwe Mazda 3 te kopen, doet er goed aan zijn aankoop uit te stellen tot de nieuwkomer leverbaar is met de Skyactiv-X motor. De marktintroductie is voorzien voor dit najaar. De vierde generatie Mazda 3 is leverbaar met een 6-trapsautomaat of handgeschakelde 6-bak. Die laatste schakelt vlot en snel, zoals we dat inmiddels gewend zijn van de Japanse constructeur. Voor de 6-trapsautomaat moet een opleg van 2.500 euro worden betaald. De tijd is gelukkig voorbij dat innovatieve rijhulpsystemen die het autorijden aangenamer en veiliger maken enkel op dure wagens terug te vinden waren, tegen een forse meerprijs. De democratisering heeft zich ook hier doorgezet. Zo beschikt de nieuwe Mazda 3 over een zogeheten Driving Monitoring. Die technologie maakt gebruik van een onzichtbare infraroodcamera die de bestuurder nauwlettend in het oog houdt. Knippert die te vaak met de ogen wijst dat erop dat die minder waakzaam is of erger nog, dat die in slaapt dreigt te vallen. Het alerte systeem attendeert hem of haar hierop via een duidelijk geluidssignaal. Reageert de bestuurder hierop niet, zal het systeem de auto afremmen en tot stilstand brengen. De dodehoeksignaal voor het inhalend verkeer is in de Mazda 3 Hatchback op zijn plaats omdat het zicht naar achter wordt beperkt door de hoog oplopende gordellijn. Die is het gevolg van het coupéachtige silhouet van de nieuwkomer. Het in- en uitstappen achteraan heeft daar gelukkig niet onder te lijden, evenmin als de plaatsruimte op de tweede zetelrij. Het koffervolume van 358 liter beantwoordt aan het gemiddelde voor dit segment. Conclusie: met de vierde generatie Mazda 3 zet de Japanse constructeur alweer een stap vooruit. Door zijn beeldschoon uiterlijk, gebruiksvriendelijk karakter, aangenaam en comfortabel rijgedrag en goede kwaliteit/prijsverhouding vormt die een waardig alternatief voor zijn Duitse en Franse concurrenten. Wie interesse heeft, doet er echter goed aan te wachten tot die leverbaar is met de Skyactiv-X motor.