...

'Dit is een kinderdroom die in vervulling gaat', aldus Olivier Hermans, invoerder van Yokohama-banden én teamchef van het gelijknamige raceteam. Die had ex-wereldkampioen wielrennen Tom Boonen en de bekende rallyrijder Chris Van Woensel kunnen overtuigen om dit weekend deel te nemen aan de 24 Uren van Zolder aan het stuur van een gloednieuwe Ford Mustang V8. 'We hebben bewust gekozen voor een Ford Mustang V8, om niet de zoveelste Porsche 911 op de startgrid te zijn. Die keuze heeft ons uiteindelijk veel geld gekost en een hoop kopzorgen bezorgd, niet omdat de wagen niet deugde maar door elektronische problemen bij de afstelling van de motor. In feite stond die pas zaterdagmorgen helemaal op punt, na een zoveelste nachtje doorwerken. Daardoor hebben we kostbare tijd verloren bij de voorbereiding en dat wreekt zich vroeg of laat in een afmattende uithoudingsrace', zegt Hermans. Hij kwam voor de vijfde keer als piloot aan de start van de 24 Uur van Zolder en vierde zijn debuut als teambaas. 'Wij zijn met bescheiden verwachtingen aan de start gekomen. Een podiumplaats behalen, dat was geen realistisch doel gezien het groot aantal Porsche's op de grid. De finish halen en onderweg veel ervaring opdoen, daar was het ons om te doen. Dat wij niet geslaagd zijn in ons opzet is bijzonder jammer, zeker voor een kampioen als Tom Boonen die altijd en overal wil winnen. Maar autorijden is een mechanische sport en soms draait de motor vierkant. In feite hebben we enkel het eerste halfuur voluit kunnen gaan en toen bleek ook dat we snelle tijden konden draaien. Plots is het echter flink beginnen te regenen en is Mike Janssen hard in de muur geknald, en met hem een 7-tal rijders. Met slicks heb je geen kans op een natte piste! De waarheid is dat we niet snel genoeg konden anticiperen op de veranderende weersomstandigheden. Onze piloot is voor onderzoek naar het ziekenhuis afgevoerd. De schade aan de wagen was aanzienlijk maar onze mecaniciens hebben de Mustang toch opnieuw rijklaar gekregen, wat ik een fantastische krachttoer vind. Want ook voor hen was onze Mustang een nieuw en dus onbekend gegeven. De wagen heeft aansluitend opnieuw enkele snelle ronden kunnen afleggen, maar al vlug doken nieuwe problemen op. De auto is enkele keren binnen geweest en onze mecaniciens hebben al het mogelijke gedaan om de Mustang in de race te houden, maar uiteindelijk bleek de versnellingsbak niet meer te herstellen en is het team rond halfelf uit de wedstrijd gestapt. Achteraf hebben we met zijn allen nog een pint gedronken, want inmiddels had Mike Janssen het team opnieuw vervoegd, met vijf gekneusde ribben. Ben ik ontgoocheld? Ja, omdat ik er rotsvast van overtuigd was dat ik met de Mustang én onze piloten een goede keuze had gemaakt. Het team heeft een fantastische job gedaan maar wij zijn er niet in geslaagd om onze doel te bereiken. Wat nu? Met zijn allen zullen we een evaluatie maken van de gebeurtenissen van de voorbije weken en uren, we zullen daar de nodige lessen uittrekken én opnieuw aan de slag gaan. Dat zijn we aan onszelf en onze sponsors verplicht. Wat mij sterkt, is de positieve aandacht in de media voor ons initiatief.'Voor het vierde jaar op rij zette Mazda een MX5 in, met aan het stuur vijf autojournalisten uit België en Luxemburg. Onder hen Stéphane Lemeret die dit jaar nog aan de start stond van de 24 Uur van Le Mans. 'Met een tweede plaats in onze categorie en een 28ste plaats overall zijn we zeer tevreden en hebben we ons doel bereikt. Door een schuiver in de grindbak en een afgebroken wiel hebben we zaterdagnacht kostbare tijd verloren, waardoor een eerste plaats buiten het bereik kwam te liggen. Onze MX5 verschilt qua motor en onderdelen niet of nauwelijks van een seriewagen, waardoor we niet wakker moesten liggen van een mechanisch defect. Voor een MX5 zijn 24 uren plankgasgeven geen probleem', aldus Peter Gemoets, communicatiedirecteur van Mazda. 'Door journalisten een zitje aan te bieden, ben ik zeker van aandacht in de media voor ons engagement. Hun goed resultaat draagt bovendien bij aan het sportief imago van ons merk. Opdracht vervuld."'Tot slot nog dit: om 16 uur viel de vlag in Zolder, de drie podiumplaatsen overall gingen naar de Belgische teams met een sportscar Norma M20 FC aan de start. De eerste Porsche 911 eindigde op plaats vijf.