Eén dode bij crash ruimtetuig Virgin Galactic

31/10/14 om 20:13 - Bijgewerkt op 01/11/14 om 08:02

Het commercieel ruimtevaartuig SpaceShip Two, het paradepaardje van Virgin Galactic, is neergestort in de Mojave-woestijn in de Amerikaanse staat Californië. Het maakte gebruik van een nieuwe brandstofmix, die alleen nog aan de grond was uitgetest.

Eén dode bij crash ruimtetuig Virgin Galactic

De opeenvolging: het ruimteschip maakt zich los van de drager, begint aan de vlucht en ontploft © Reuters

Het bedrijf Virgin Galactic, gesticht door de Britse miljardair Richard Branson, deelde het nieuws vrijdag mee.

Enige tijd later preciseerde men dat het om "a serious anomaly" ging, een ernstige afwijking.

Een van de twee testpiloten kwam om het leven, terwijl de andere piloot zich wist te bevrijden en met en parachute landde. Hij werd met verwondingen naar het ziekenhuis overgebracht. Hoe zwaar zijn verwondingen zijn is niet bekend.

De BBC citeerde een ooggetuige, de fotograaf Ken Brown, die de lancering fotografeerde. Er ontwikkelde zich vuur en misschien twintig seconden later ontplofte het toestel.

Branson, die op weg is naar de plaats van het ongeval, liet in een mededeling weten dat hij "geschokt en bedroefd" is door het "tragische verlies".

De SpaceShip Two van Virgin Galactic moest binnenkort toeristen naar de ruimte brengen.

De SpaceShip Two van Virgin Galactic moest binnenkort toeristen naar de ruimte brengen. © Twitter

SpaceShip Two maakte een testvlucht, met zo preciseerde het bedrijf, een nieuwe brandstofmix die tot vijf keer betere resultaten moet geven. Die brandstof was tot dusver alleen aan de grond uitgetest.

Het is de bedoeling dat dit type ruimtevaartuig uiteindelijk ruimtetoerisme mogelijk maakt, door vluchten aan te bieden voor privépersonen. 700 mensen hebben al gereserveerd voor een suborbitale vlucht van enkele minuten aan boord van SpaceShip Two en hebben in totaal voor 80 miljoen dollar aan voorschotten betaald. Daarbij ook bekenden als Stephen Hawking, Justin Bieber, Katy Perry, Ashton Kutcher, Angelina Jolie, Brad Pitt en Leonardo DiCaprio.

Een ticket kostte eerst 200.000 dollar maar dat is intussen verhoogd naar 250.000 dollar.

Volgens The Los Angeles Times hebben vele klanten meteen laten weten dat ze onverminderd achter het project blijven staan. "We weten dat er een risico aan vasthangt", adus Jim Clash in een gesprek met de LA Times. "Ik verwachtte dat er ongevallen zouden zijn. Wat vandaag gebeurde, valt te betreuren, maar het verandert mijn visie op de zaak niet."

SpaceShip Two

SpaceShip Two © ËPA

Virgin Galactic zou zijn klanten overigens niet in een baan om de aarde hebben gebracht, zoals 'echte' astronauten. Met SpaceShip Two zouden ze tot op 110 kilometer hoogte zijn gebracht, net hoog genoeg om officieel in de ruimte te zijn en gewichtloosheid mee te maken.

Bij de ontwikkeling van SpaceShip Two is voortgebouwd op de ervaring die is opgedaan met SpaceShip One, waarmee in 2004 succesvolle vluchten werden gemaakt. Branson hoopte vanaf 2007 echt passagiers te kunnen vervoeren, maar steeds werden de plannen vertraagd door onvoorziene tegenslagen en technische problemen. Bij NASA keerde 3 procent van de astronauten niet levend naar aarde terug, zo berekende hij ooit, "bij een privémaatschappij kun je je eigenlijk geen enkel overlijden permitteren."

SpaceShip Two heeft twee piloten en kan zes passagiers vervoeren.

Het ruimteschip wordt op lanceerhoogte gebracht door het draagvliegtuig WhiteKnight Two. Dat is volgens Virgin Galactic wel veilig geland. Het is nog niet duidelijk wat het ongeluk betekent voor het ruimtevaartprogramma van Virgin.

Dit is het tweede incident in een week tijd met een commercieel ruimtetuig. Eerder deze week ontplofte een onbemande Antaresraket tijdens de lancering voor de kust van Virginia.

(Belga/TE/RR)

Lees meer over:

Onze partners