Droommissie voor Europa: ESA gaat op zoek naar leven op Mars

13/03/16 om 14:45 - Bijgewerkt op 10/03/16 om 13:48

De Europeanen en de Russen slaan de handen in elkaar voor een ambitieuze tweedelige ruimtemissie naar Mars die op 14 maart in Kazachstan wordt gelanceerd.

Droommissie voor Europa: ESA gaat op zoek naar leven op Mars

© ESA

De ExoMars 2016-missie, een Europees-Russisch project dat op 14 maart vertrekt vanop de lanceerbasis Baikonoer in Kazachstan, moet een antwoord bieden op onze vragen over de rode planeet. Is er leven op Mars? Zijn de omstandigheden gunstig genoeg voor de grote droom van de mensheid: een eventuele kolonie vanaf 2020?

Voor Europa is dit met de Europese ruimtevaartorganisatie ESA een uitgelezen kans om zich te bewijzen in de wedloop naar Mars. Alle eerdere Marssuccessen werden immers grotendeels geboekt door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.

De missie bestaat uit een ruimtetuig met de naam Trace Gas Orbiter (TGO) en een landertje, genaamd Schiaparelli (naar de Italiaanse astronoom die eind 19e eeuw de eerste kaarten van Mars tekende). Samen zullen ze er zeven maanden over doen om tot bij hun einddoel te raken. Wanneer de sonde zich op een afstand van drie dagen van de atmosfeer van Mars bevindt, zal de Schiaparelli worden losgelaten en zich een weg banen naar het Marsoppervlak. In feite gaat het hier om een testlanding in afwachting van de lancering van een echte Marsrover in 2018. Europa heeft, in tegenstelling tot de NASA, nog maar weinig ervaring met landingen op Mars, een van de moeilijkste werelden in ons zonnestelsel om op te landen. Dat bewees de landing van de Beagle 2 die compleet mislukte in 2003.

De belangrijkste doelstelling van Schiaparelli is zoeken naar bewijzen van de aanwezigheid van methaan, een gas dat op Aarde door levende wezens wordt geproduceerd, en andere atmosferische gassen die kunnen wijzen op actieve biologische of geologische processen. Met andere woorden: tekenen van leven. Indien het gas een biologische oorsprong heeft, dan zijn we niet alleen (in het heelal.

Ondertussen blijft de TGO rond Mars draaien om zoals een gigantische neus de atmosfeer (letterlijk) op te snuiven, eveneens op zoek naar methaan en bijproducten ervan. Dankzij de ultramoderne apparatuur aan boord zal zelfs een minimale hoeveelheid van het gas kunnen worden opgespoord.

Bekijk deze video van de lancering van de missie, de zeven maanden durende reis naar Mars en de uiteindelijke landing (met bijhorende geweldige soundtrack)

In de voetsporen van Curiosity

De tweede ExoMars-missie is gepland voor 2018 en zal een geavanceerde ExoMarsrover naar het oppervlak van de rode planeet brengen, die waarschijnlijk in een oude rivierbedding zal gedropt worden. De rover zal uitgerust zijn met de allereerste boor die stalen tot op een diepte van twee meter zal kunnen verzamelen op zoek naar materiaal dat niet in aanraking is gekomen met de voortdurende kosmische straling. Ter vergelijking: de Curiosity van de NASA boorde slechts enkele centimeters diep in het oppervlak

De landing van de Schiaparelli

De landing van de Schiaparelli © ESA

ExoMars was oorspronkelijk een project van de ESA en de NASA. Maar door de zware besparingen bij de NASA was de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie genoodzaakt om na jarenlang voorbereidend werk haar medewerking stop te zetten. Rusland was bereid om de plaats van NASA in te nemen en met het nodige geld over de brug te komen voor de lanceringen in maart 2016 en mei 2018.

Onze partners