Chimpansees worden waardiger oud dan mensen

21/09/11 om 14:37 - Bijgewerkt om 14:37

De hersenen van chimpansees verouderen niet zoals de onze.

Chimpansees worden waardiger oud dan mensen

© Science Photo Library

Vele mensen hebben de onhebbelijke neiging te denken dat het denigrerend is mensen met apen te vergelijken. Alsof apen, en zeker mensapen, geen interessante beesten zijn. En het is niet dat ze een stap terug in de evolutie betekenen. Chimpansees, bijvoorbeeld, zijn sinds hun tak van de levensboom zich van die richting mens afsplitste, zo'n zes miljoen jaar geleden, méér geëvolueerd - in de zin van: genetisch veranderd - dan wij. Apen zijn gewoon anders.

Er zijn zelfs aanwijzingen dat wij bepaalde unieke verschillen met mensapen ontwikkeld hebben die niet noodzakelijk gunstig zijn. Zo berichtte het vakblad Proceedings of the National Academy of Sciences dat de hersenen van chimpansees, in tegenstelling tot die van ons, niet krimpen met het ouder worden. Chimpansees zouden dus anders oud worden dan wij. Waardiger, misschien.

Ziekte van Alzheimer
De onderzoekers scanden de hersenen van 99 chimpansees in gevangenschap met een leeftijd tussen 10 en 51 jaar, wat het volledige volwassen leeftijdsspectrum overspant. Geen enkele hersenzone werd kleiner met de leeftijd, in tegenstelling tot wat bij mensen het geval is. Chimpansees vertonen dus ook geen enkel spoor van wat bij ons de ziekte van Alzheimer heet.

De vraag rijst uiteraard waarom dat zo is. Waarom worden chimpanseehersenen anders oud dan de onze? Is er een effect van de explosieve aangroei van onze hersenen, waardoor wij op latere leeftijd een prijs moeten betalen? Voorlopig weten we het niet, maar een antwoord op de vraag zou fundamentele inzichten in de aard van ons verouderingsproces kunnen verschaffen. (DD)

Lees meer over:

Onze partners