Belgische astronomen ontdekken eerste asteroïde met ringen

28/03/14 om 10:56 - Bijgewerkt om 10:56

Observaties in Zuid-Amerika hebben tot de verrassende ontdekking geleid dat twee ringen rond de asteroïde Chariklo cirkelen. Vier Belgische astronomen van het Astrofysische Instituut van de Universiteit van Luik maakten deel uit van het onderzoeksteam.

Belgische astronomen ontdekken eerste asteroïde met ringen

Rond de asteroïde Chariklo werden twee ringen ontdekt. © Nature

De asteroïde Chariklo is het kleinste object ooit gevonden met ringen. Het is dan ook pas het vijfde lichaam in ons zonnestelsel - naast de gasgiganten Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus - dat het aparte kenmerk vertoont. De oorsprong van de ringen blijft voorlopig een mysterie, maar wetenschappers vermoeden dat ze resulteerden uit een hevige botsing. De ontdekking werd online gepubliceerd in het magazine Nature.

IJs en stenen

De asteroïde Chariklo is met een diameter van 250 kilometer het grootste lid van een groep objecten die de 'Centaurs' genoemd worden. Chariklo maakte oorspronkelijk deel uit van de Kuipergordel: een cirkelende groep ijzige dwergplaneten en kometen aan de rand van het zonnestelsel. Sinds de asteroïde uit de gordel geworpen werd, beweegt die zich in een baan rond de zon tussen de planeten Saturnus en Uranus.

Met behulp van meerdere telescopen in Zuid-Amerika deden de astronomen de verrassende ontdekking. Twee ringen bestaande uit stenen en ijspartikels cirkelen rond de asteroïde. De ringen hebben diameters van slechts 3 en 7 kilometer en zijn enkele honderden meters dik. Er is een afstand van 14 kilometer tussen de centra van beide ringen. Leden van het project gaven de ringen de bijnamen 'Oiapoque' en 'Chuí', dat zijn twee rivieren in de noordelijke en zuidelijke uitersten van Brazilië.

Het team dat de baanbrekende ontdekking maakte, werd geleid door Felipe Braga-Ribas van het Nationaal Observatorium in Brazilië. De Belgen Jehin, Gillon, Manfroid en Opitom van het Astrofysische Instituut van de Universiteit van Luik, maakten ook deel uit van het team.

Lees meer over:

Onze partners