Astronomen snuiven voor het eerst aan atmosfeer van helse super-Aarde

16/02/16 om 20:05 - Bijgewerkt om 20:16

Astronomen hebben voor het eerst de gassen rond een super-Aarde bestudeerd. Er zijn sporen van een giftige vorm van waterstof en helium gevonden.

Astronomen snuiven voor het eerst aan atmosfeer van helse super-Aarde

Artistieke indruk van 55 Cancri e © Wikipedia

Britse wetenschappers en een doctoraatsstudente van de KU Leuven zijn erin geslaagd voor het eerst de atmosfeer van een super-Aarde te ontdekken. Naast het feit dat het op de "diamanten planeet" heel erg warm is, blijkt het er ook bijzonder giftig om te wonen, meldt het Institute of Astronomy (KU Leuven).

Super-Aardes zijn planeten buiten ons zonnestelsel die zwaarder zijn dan onze eigen aarde. Ze komen in onze Melkweg in grote getalen voor. Wetenschappers maakten gebruik van de ruimtetelescoop Hubble om een van die super-Aardes, de 55 Cancri e, te bestuderen. "Een dag op deze exoplaneet duurt 18 uren en de temperatuur aan het oppervlak loopt op tot 2.000 graden Celsius", zegt Olivia Venot (KU Leuven).

Reisbestemming

"De planeet bevindt zich in een planetenstelsel rond 55 Cancri, een ster in het sterrenbeeld van de kreeft op ongeveer veertig lichtjaren van de aarde." De super-Aarde 55 Cancri e heeft als bijnaam "de diamanten planeet", omdat op basis van massa en straal vermoed werd dat koolstof in de atmosfeer aanwezig is.

Nu werden naast waterstof en helium, ook grote hoeveelheden waterstofcyanide aangetroffen. Dergelijke hoeveelheden waterstofcyanide wijzen erop dat voor elk zuurstofatoom in de atmosfeer verschillende koolstofatomen aanwezig zijn.

Een nieuwe generatie infraroodtelescopen moet over enkele jaren bevestigen of de planeet inderdaad rijk is aan koolstof, merkt professor Jonathan Tennyson (UCL) nog op.

"Al is waterstofcyanide zeer giftig en is deze planeet misschien niet onze favoriete reisbestemming."

De resultaten van het onderzoek werden gepubliceerd in het vakblad Astrophysical Journal(Belga/TE)

Lees meer over:

Onze partners