Andy Gijbels, winnaar van de Vlaamse PhD Cup: 'Mensen zien doctorandi als weggegooid belastinggeld'

29/09/16 om 16:36 - Bijgewerkt om 16:50

Andy Gijbels heeft de Vlaamse PhD Cup gewonnen, een wedstrijd om wetenschappelijk onderzoek met een breed publiek te delen. In drie minuten legde de doctor in de ingenieurswetenschappen voor een jury uit hoe de technologie chirurgen kan helpen om heel precies te opereren . 'Onze robot helpt blinden binnenkort weer te zien'.

Andy Gijbels, winnaar van de Vlaamse PhD Cup: 'Mensen zien doctorandi als weggegooid belastinggeld'

Andy Gijbels, winnaar van de Vlaamse PhD Cup © Kevin Faingnaert

Andy Gijbels, doctor in de ingenieurswetenschappen aan de KU Leuven, heeft de Vlaamse PhD Cup gewonnen. Dat maakte organisator Scriptie vzw donderdag bekend. De vzw wil met de wedstrijd pas gedoctoreerde wetenschappers aansporen om hun onderzoek met de wijde wereld te delen.

In het Paleis der Academiën overtuigde Gijbels de jury, met onder meer VRT-journaliste Annelies Beck en VUB-professor Dave Sinardet, met een presentatie over robottechnologie voor uiterst precieze oogchirurgie. 'Vandaag zijn er 16 miljoen mensen die blind zijn of blind zullen worden door verstopte netvliesaders', steekt Gijbels van wal. 'Om hen terug te laten zien, moet je een medicijn in die aders injecteren. Tot voor kort was dat onmogelijk, want die aders zijn dunner dan een mensenhaar. Zelfs de chirurg met de meest vaste hand kan ze onmogelijk opereren.'

Delen

'De chirurg opereert nog steeds zelf, maar dan tien keer preciezer'

Met de nieuwe Leuvense robot kan dat nu wel, al blijft de rol van de chirurg wel belangrijk. 'Hij houdt samen met de robot het meetinstrument vast', zegt de winnaar. 'De chirurg, die de kennis heeft, opereert nog steeds zelf, maar dan tien keer preciezer.'

Mediatraining

De acht finalisten van de Vlaamse PhD Cup kregen drie minuten de tijd om de kern van hun doctoraatsonderzoek, dat meestal vier of vijf jaar heeft geduurd, uit de doeken te doen. 'Mijn onderwerp is natuurlijk heel technisch', beseft Gijbels. 'Ik moest er dus de essentie uithalen zonder dat het niveau van mijn presentatie daaronder lijdt. De hoofdvraag is natuurlijk wat er net aan je onderzoek zo interessant is voor het brede publiek.'

Delen

'Tijdens mijn doctoraat heb ik massa's technische presentaties moeten geven. Intussen weet het grote publiek niet waarmee ik bezig ben

Net dat was voor Gijbels de reden om zich in te schrijven voor de PhD Cup. 'We hebben allemaal lessen mediatraining gekregen. Heel handig', zegt hij. 'Tijdens mijn doctoraat heb ik massa's technische presentaties moeten geven, maar intussen weet het grote publiek niet waarmee ik bezig ben.'

En dat terwijl Gijbels binnen enkele maanden de oogrobot zal testen op mensen. 'Peter Stalmans, een vermaard professor van UZ Leuven, zal de primeur krijgen. Tegen dan moet ik goed kunnen communiceren met de media en mijn onderzoek voor Jan en alleman kunnen uitleggen.'

Zelfhelend beton

Nu vindt de welbespraakte ingenieur dat er te weinig aandacht is voor doctoraatsonderzoek. 'Veel mensen kijken naar doctorandi als studenten, die niet echt werken en belastinggeld verkwisten. Door initiatieven als de PhD Cup tonen we aan dat dat geld echt wel goed wordt besteed. Doctoraten leiden echt vaak tot nuttige ontdekkingen.'

Delen

'Op middellange termijn willen we een spin-offbedrijf oprichten rond deze technologie. Tegen dan wil ik voorbereid zijn'

Gijbels krijgt een cheque voor een opleiding aan de Vlerick Business School ter waarde van 10.000 euro. Hij gaat voor een cursus ondernemerschap: 'Op middellange termijn willen we een spin-offbedrijf oprichten rond deze technologie. Tegen dan wil ik voorbereid zijn', zegt Gijbels.

Voorts kregen Heleen Dewitte, doctor in de farmaceutische en medische wetenschappen (Universiteit Gent & VUB), die werkte aan een nieuwe methode voor kankerimmuuntherapie, en Didier Snoeck, doctoraatsstudent in de ingenieurswetenschappen (Universiteit Gent), die zelfhelend beton ontwikkelde, een erkenning als tweede en derde laureaat. (BELGA/JVL)

Onze partners