Oorlogstoeristen in Syrië: 'Ik voelde me op geen enkel ogenblik bedreigd'

03/11/13 om 14:10 - Bijgewerkt om 15:13

De Syrische oorlog is een aantrekkingspool voor buitenlandse avontuurzoekers. 'Gevochten hebben we niet, maar het was wel leuk. De Syrische rebellen zijn behoorlijk cool', aldus de Amerikaan Tyler Smith (20).

Oorlogstoeristen in Syrië: 'Ik voelde me op geen enkel ogenblik bedreigd'

Syrische rebellen © Reuters

'Je bent jong en je wil wat', met dat motto in het achterhoofd vertrokken drie Amerikaanse twintigers naar Syrië. Ze wilden deelnemen aan de oorlog, mensen helpen, schrijft journalist Ben Taub op de Amerikaanse nieuwswebsite Daily Beast. Hij reconstrueerde het verhaal van drie jonge mannen op zoek naar de kick in een oorlogsgebied.

"De meeste leeftijdsgenoten gaan uit in de vakantie, maar wij besloten om iets totaal anders te doen", zegt Tayler Smith (20). Vijf dagen lang verbleef hij en twee kameraden in Syrië om hulp te bieden, maar dat draaide anders uit.

Idealisme

Sinds de Arabische lente volgt Smith de omwentelingen in het Midden-Oosten op de voet. Hij bekeek video's op het internet over het Syrische conflict, en als idealist wilde hij iets ondernemen, maar de oorlog bleef toch een 'ver-van-zijn-bed-show'. Tot op een dag een vriend van een Amerikaans-Iranese vriend van hem overleed in Syrië. Plots was hij persoonlijk betrokken.

"Ik wilde helpen, iets doen", zegt hij aan de journalist van Daily Beast. Zonder enige contacten in Syrië of Turkije vertrok hij met twee vrienden, Joe Alencar and Karar Mousa. Ze namen een vlucht naar Istanbul en van daaruit reden ze tot aan de grens met Syrië. "We zagen onszelf als heuse militanten."

Delen

Tyler heeft het hart op de juiste plaats, maar hij had geen idee hoe gevaarlijk het kan zijn in een oorlogsgebied

Oorlogsjournalist

Aan de grens ontmoetten ze journalisten die hen de wijze raad meegaven om terug naar huis te keren. Ze weigerden de jongens te helpen om de grens over te steken. "Tyler heeft het hart op de juiste plaats, maar hij had geen idee waaraan hij begon en hoe gevaarlijk het kan zijn in een oorlogsgebied", aldus een van de journalisten.

Saai

Maar de jongens werden niet uit hun lood geslagen en besloten toch te gaan, met of zonder hulp. "We hebben deze duizenden kilometers niet voor niets afgelegd."

En met de nodige dollars raakten ze het land binnen. Een fixer, die zichzelf Generaal Abu Hassan noemde, bracht het drietal voor 1.000 dollar naar Syrië. Hoewel ze voor ogen hadden hulp te verlenen in Aleppo, koos de chauffeur al-Bab als eindbestemming. Daar is een trainingskamp van de rebellen gevestigd. Het ontvangst was hartelijk, het hoofd van het kamp gaf hen een korte rondleiding en introduceerde de mannen aan de inwoners.

Alecnar vond het een eer om zoveel moslims te ontmoeten, hij was zelf nog niet lang bekeerd. Maar hij vond het kamp al vlug saai. Hij wilde vechten, daarvoor had hij toch betaald.

Maar van geweld kwam er niet veel in huis. Da mannen mochten de wapens van de rebellen een keertje vasthouden voor de foto. Maar echt vechten mochten ze niet. Buiten kiekjes voor Facebook, en postkaartjes voor het thuisfront werden ze ver weg van de wapens gehouden.

Samen dansen

Smith en zijn vrienden kwamen incontact met leden van de aan al-Qaida gerelateerde terreurgroep al-Nusra. Ze werden uitgenodigd op de thee. "Hoewel alle mannen explosieven rond zich droegen, voelde ik me op geen ogenblik bedreigd", aldus Smith.

Het trio bleef ijveren voor een bezoek aan de frontlinie, maar de brigade weigerde hen mee te nemen. "Desondanks, had ik veel plezier. De rebellen dansten en zongen. Hun traditionele danspassen waren aardig om te zien, en tegelijkertijd leerde ik hen wat van de moves die ik uit Chicago kende", zegt Smith.

Na vijf dagen verscheen Abu Hassan opnieuw in zijn witte Mercedes om hen op te pikken en opnieuw naar de Turkse grens te brengen. Ook deze keer wilde hij hen niet naar de frontlinie brengen.

'Syrische rebellen zijn cool'

Opnieuw thuis in Chicago, bergt Smith de vlag die hij kreeg van de rebellen keurig op en kijkt hij terug op zijn eigenaardige trip. "Het was leuk, maar toch ook wel een mislukking, aangezien ik niemand kon helpen." Tegelijkertijd ziet hij zijn trip als een belangrijke campagne. "Terug thuis kan ik mijn familie en vrienden ervan overtuigen dat de Syrische rebellen eigenlijk best wel cool zijn."

Van de drie manne is Mousa het zwaarst teleurgesteld. "We waren eigenlijk vooral oorlogstoeristen", voegt Alencar daaraan toe.

Gevaarlijke plek voor journalisten

Smit, Alecander en Mousa wilde de echte oorlog in Syrië meemaken, maar kwamen ongeschonden terug. Toch heeft niet iedereen zoveel geluk. Vele jihadstrijders overleven de strijd in Syrië niet.

Voor journalisten blijft Syrië een gevaarlijke en haast onmogelijke werkplek. Ze zijn het doelwit van alle strijdende partijen. Minstens 50 journalisten kwamen al sinds 2011 om het leven.

Lees meer over:

Onze partners