Wolken versnellen klimaatopwarming: rampscenario dreigt

06/01/14 om 16:04 - Bijgewerkt op 09/01/14 om 14:34

De aarde zal veel sneller opwarmen dan verwacht. Als we niets veranderen aan onze CO2-uitstoot, stijgt de temperatuur in de 21e eeuw met 4°C. Dat rampscenario bestaat al langer, maar nu wetenschappers de invloed van wolken meerekenen, wordt het geloofwaardiger dan ooit.

Wolken versnellen klimaatopwarming: rampscenario dreigt

Wolken beschermen het aardoppervlak tegen te veel zonlicht. Hoe stralender de dagen, hoe sneller het klimaat opwarmt. © REUTERS

De klimaatmodellen waar wetenschappers de afgelopen jaren mee op de proppen kwamen, spraken van een temperatuurstijging tussen de 1,5 en de 4,5°C. Een nieuwe studie, gepubliceerd in het vakblad Nature, geeft aan dat alles onder de 3 tot 4°C te optimistisch is. Een factor die voorheen geen negatieve rol speelde in klimaatmodellen, strooit nu roet in het eten: de wisselwerking tussen de wolken en de opwarming van de aarde.

Almaar minder wolken

De onderzoekers van deze studie observeerden de wolken om de wisselwerking te achterhalen. Wat blijkt? Hoe warmer de aarde, hoe vaker verdampt water boven het aardoppervlak blijft hangen. Dat is een probleem, want als verdampt water niet genoeg stijgt, ontstaan er in de lucht geen wolken. Die wolken zijn nodig om zonlicht te weerkaatsen en het aardoppervlak koel te houden. Een gebrek aan wolken betekent dus dat meer zonlicht de atmosfeer binnenkomt.

Voor dit onderzoek wisten wetenschappers niet goed hoe wolken zich onder de opwarming gedragen. Daarom brachten ze de nefaste gevolgen niet in rekening. Nu daarover wel duidelijkheid bestaat, ziet de toekomst er slechter uit dan ooit.

2°C naar beneden

Een stijging van 4°C houdt namelijk grote risico's in. Grosso modo: droge regio's worden droger, natte regio's worden natter, natuurrampen volgen elkaar steeds sneller op en heelder steden verdwijnen onder de zeespiegel. Vooral voor de arme gebieden kunnen de veranderende weersomstandigheden catastrofaal zijn. Niet enkel hebben ze minder middelen om zichzelf ertegen te beschermen, ze komen ook te lijden onder grote voedseltekorten.

Om rampscenario's als deze te vermijden, wilde de klimaattop in Warschau de stijging tot 2°C beperken. Dat is 2°C lager dan de 4°C waar we nu op afstevenen. Om dat streefdoel te behalen, zal de top in haar klimaatakkoord van 2015 alles uit de kast moeten halen. (LR)

Onze partners