Giftige stoffen kosten miljoenen mensen twaalf jaar van hun leven

15/11/11 om 14:24 - Bijgewerkt om 14:24

Toxische vervuiling tast wereldwijd de gezondheid van meer dan honderd miljoen mensen aan.

Giftige stoffen kosten miljoenen mensen twaalf jaar van hun leven

© EPA

Toxische vervuiling tast wereldwijd de gezondheid van meer dan honderd miljoen mensen aan. Gemiddeld leven ze maar liefst 12,7 jaar minder, blijkt uit het jaarlijkse rapport van het in New York gevestigde Blacksmith Institute. Grote boosdoeners zijn kwik en lood.

Het zijn niet in de eerste plaats natuurlijke ziekten maar wel giftige stoffen in het milieu die ons ziek maken en onze levensduur verkorten. Giftige stoffen als lood, kwik, chroom, radio-isotopen en pesticiden zijn het werk van de mens. "De cijfers hebben ons verbaasd", zegt Bret Ericson van het Blacksmith Institute, een kleine organisatie die jaarlijks een rapport publiceert over de ergste vervuiling in de wereld.

Minstens 100 miljoen mensen worden door giftige stoffen getroffen, stelt hij na onderzoek van 2000 vervuilde sites in 47 landen. Veel van deze plaatsen liggen in dorpen en steden, allemaal dicht bij de mensen. "En er zijn nog duizenden soortgelijke sites", aldus Ericson.

Vietnam en Nigeria

Samen met het Groene Kruis Zwitserland geeft de ngo advies aan landen zoals Vietnam. "Een groot deel van de Vietnamese economie steunt op dorpen waar industriële activiteiten op informele basis gebeuren, denk maar aan kleine hoogovens voor aluminium", legt hij uit. "Hier zien we verschrikkelijke gezondheidsproblemen door de uitstoot. We zoeken met de regering naar oplossingen."

Beide organisaties nemen ook het voortouw bij schoonmaakacties, zoals in het Nigeriaanse Zamfara, waar meer dan vierhonderd kinderen stierven aan loodvergiftiging en duizenden anderen hersenschade opliepen. De Nigeriaanse dorpelingen verpulverden stenen om gouderts te vinden, maar wisten niet dat die ook zeer hoge dosissen lood bevatten. Kinderen ademden het loodstof in dat zich over de hele gemeenschap had verspreid.

Kwik

Een ander gevaar dat samenhangt met de ontginning van goud, is het gebruik van kwik. "Naar schatting een derde van alle kwik in het milieu komt hiervandaan", verklaart Stephan Robinson van het Groene Kruis Zwitserland. "Voor elke gram goud belandt er 2 gram kwik in de omgeving."

Kwik is net als lood een chemisch element dat niet worden afgebroken en voor eeuwig in het milieu aanwezig blijft. Door de hoge goudprijzen komen arme mensen in Afrika, Zuid-Amerika en Azië in de verleiding om kwik te gebruiken als effectief middel om goud te onttrekken aan grond en stenen. Er is weliswaar een wereldwijd verdrag in de maak om de productie en het gebruik van kwik aan banden te leggen maar dat is pas voor 2013. Bovendien zal het moeilijk worden om het verdrag in afgelegen plaatsen te laten naleven.

Door de stijgende vraag naar allerhande metalen werken meer mensen in slechte omstandigheden waarin ze meer afval produceren. Dat afval is dikwijls giftig, wat de mijn- en verwerkingssector wereldwijd een van de belangrijkste oorzaken van vergiftiging maakt, aldus het rapport.

Toxische hotspots

Vervuiling wordt nog vaak beschouwd als een milieuprobleem, met weinig aandacht voor de impact op de gezondheid. Daarom hebben Blacksmith en het Groene Kruis Zwitserland als eerste een manier bedacht om de levensverwachting te berekenen van mensen in een toxische hotspot. Uit hun voorlopige berekeningen blijkt dat deze mensen gemiddeld 12,7 jaar minder leven.

Ze zullen nu de methode gebruiken om de gezondheidsimpact van alle vervuilde sites in hun databank te becijferen, zodat er snel geld kan worden losgeweekt voor de schoonmaak van deze plaatsen. "We hebben veel smerige sites ontdekt, maar hebben de financiële middelen niet om er iets aan te doen", besluit Ericson. (IPS)

Lees meer over:

Onze partners