Droogte in Californië: het zwembad versus de amandelnoten

09/04/15 om 00:21 - Bijgewerkt om 00:21

Na 4 jaar van historische droogte en toenemend waterverbruik heeft de gouverneur van Californië de 400 watermaatschappijen in de staat opgedragen om in de loop van de komende twaalf maanden jaar gemiddeld 25 procent minder te leveren aan gemeenten en privéconsumenten. Maar de landbouw, die 80 procent van het water opslorpt, laat hij grotendeels buiten schot.

Droogte in Californië: het zwembad versus de amandelnoten

Folsom Lake, wat ervan overblijft © REUTERS

Californië bevindt zich na vier jaar van tegenvallende tot bijna onbestaande regens in de ergste droogteperiode van de afgelopen 1.200 jaar. Volgens specialisten is er nog grondwater over voor één jaar consumptie.

Dat het met het grondwater in de staat dramatisch is gesteld, wist men al vele jaren en was uitvoerig beschreven in rapporten en persartikelen. Het waterniveau van meertjes daalt zienderogen, tot ze droogliggen. Bruggen zakken weg omdat de bodem verzakt. Waterputten vallen droog, de ene na de andere. Men graaft dieper en legt daarmee de oudere putten droog. Delen van de staat die niet bevloeid worden zien eruit als woestijnen. Elk jaar zijn er meer bosbranden. In skioorden moet men tegenwoordig tussen dorre stenen een sneeuwpad zoeken of kunstmatig aanleggen.

10.000 dollar per dag

De Democratische gouverneur Jerry Brown beval vorige week een besparing met 25 procent op de privéconsumptie. Hoe die georganiseerd wordt, zal per locatie verschillen - gemeenten die eerder al besparingsacties doorvoerden, zullen nu minder moeten snoeien, terwijl de gemeenten die nog niets hebben bespaard tot 35 procent in hun waterverbruik zullen moeten hakken. Binnen het jaar moeten de 400 watermaatschappijen gemiddeld 25 procent minder leveren, en watermaatschappijen die de specifieke doelstelling niet halen, zullen tot 10.000 dollar per dag beboet worden (9.200 euro).

Hoe de lokale autoriteiten dan weer hun bewoners zover krijgen, wordt een andere geschiedenis. Dat zal, als we straatinterviews mogen geloven, eerder kwaadschiks gebeuren. Mensen zijn niet geneigd hun gazon minder te bevloeien, of hun gras te vervangen door een minder watergulzige plant, hun zwembad leeg te laten lopen of, zoals de gouverneur suggereerde, minder lang onder de douche te staan. Hoog waterverbruik (en goedkoop water) horen bij de levensstijl en het zelfbeeld.

3,78 liter per amandelnoot

Sommige kritische stemmen vinden dat Brown met te weinig komt, en te laat. En vele bewoners vragen zich af waarom de gouverneur zich op de privéconsumptie concentreert terwijl de industrie (fracking) en vooral de landbouw buiten schot blijven. Landbouwbedrijven moeten weliswaar een waterbesparingsplan voorleggen, maar er worden geen besparingsnormen opgelegd, zoals dat voor privéconsumptie wel gebeurt.

Bevloeid groen in San Francisco

Bevloeid groen in San Francisco © REUTERS

De landbouw biedt tewerkstelling aan vele duizenden bewoners, is de redenering van de gouverneur, en biedt een belastinginkomen aan de staat. Maar toch, de cijfers zijn hallucinant. De landbouw verbruikt in Californië volgens het nieuwsagentschap Bloomberg 80 procent van het water voor plusminus 2 procent van de economie. Noten vormen een winstgevende groeipool maar per amandelnoot is 1 gallon water vereist (3,78 liter). Er is jaarlijks bijna 3,5 miljard kubieke meter water nodig om amandelen te produceren die alles samen 5 tot 6 miljard dollar (pakweg 4,6 tot 5,5 miljard euro) opbrengen. De waterconsumptie van metropool Los Angeles komt uit op ongeveer 800 miljoen kubieke meter per jaar, minder dan een kwart van de watervereiste voor amandelen in de staat.

700 tegen 1

Waarom, vragen commentatoren zich af, moeten de VS 80 procent van 's werelds amandelnoten produceren, en waarom doet vooral waterarm Californië dat? Walnoten vereisen nog meer water dan amandelen, maar daar worden er minder van geproduceerd. Walnoten voor export vergen 1 miljard kubieke meter water, nog altijd meer dan het verbruik van Los Angeles. De allergrootste hoeveelheid water gaan naar alfalfa, het gewas dat dient als veevoeder. Er is volgens het staatsministerie voor Water bijna 700 liter water nodig om de alfalfa te produceren die leidt tot 1 liter melk. 700 tegen 1. Volgens het maandblad Mother Jones produceert Californië "de helft van alle groenten en fruit in de VS, en meer dan 90 procent van de druiven en de broccoli".

Dat is niet langer vol te houden, gelet op het watertekort, maar gouverneur Brown wil besparingen op de waterconsumptie in de landbouwsector zolang mogelijk uitstellen.

Er zijn drastische oplossingen denkbaar, verveelvoudiging van de recyclage van water, ontzilten van zeewater, maar die twee opties zijn stukken duurder dan het oppompen van water uit de ondergrond.

Lees meer over:

Onze partners