Urbain Vandormael
Urbain Vandormael
Blogt over de autosector
Opinie

26/02/13 om 09:47 - Bijgewerkt om 09:47

Mercedes geeft zich niet gewonnen

Mercedes-Benz was decennialang de nummer één onder de Duitse premiummerken. BMW en Audi hebben hun achterstand echter omgebogen in een voorsprong. Daimler-topman Dieter Zetsche (59) geeft zich echter niet gewonnen en wil Mercedes opnieuw naar de top dirigeren. Uiterlijk tegen 2020.

Mercedes geeft zich niet gewonnen

Daimler-Benz produceert zowel personenauto's, bedrijfs- en vrachtwagens als autobussen en heeft ook iets met vliegtuigen. Het Duitse premiummerk speelt al meer dan 100 jaar een voortrekkersrol inzake technologische innovatie in de automobielbouw. Gaande van motorenbouw over veiligheidsvoorzieningen tot alternatieve aandrijfsystemen. Mercedes-Benz maakt er nog altijd een erezaak van om als eerste nieuwe systemen in serieproductie te introduceren. Maar de eerste zijn betekent niet altijd de beste zijn. En omgekeerd. Net zomin als de grootste zijn een garantie biedt op succes. Dat hebben de sterdirigenten in Stuttgart tot scha en schande moeten ondervinden. Voormalig topman Jürgen Schrempp kocht in 1998 het noodlijdende Chrysler, om van DaimlerChrysler de grootste autobouwer ter wereld te maken. Maar die vlieger ging niet op. Daimler verloor enorm veel tijd en geld aan het avontuur, de grootheidswaanzin van één man bracht het concern aan de rand van de afgrond. Achteraf gezien is het niet te begrijpen dat niemand de moed opbracht om de machtsgeile topman een halt toe te roepen. Ook niet toen hij het merk Maybach van onder het stof haalde, omdat hij het niet kon verkroppen dat BMW en Volkswagen respectievelijk RollsRoyce en Bentley aan hun portfolio hadden toegevoegd. Als Mercedes-Benz nu op achtervolgen is aangewezen, dan moet je niet lang zoeken naar de schuldigen: kalende heren in dure maatpakken, mét S-klasse full option én chauffeur. Geloof me, ik gun hen die sjieke kostuums.

Alles of niks
Huidig Daimler-topman Dieter Zetsche maakte deel uit van het Schrempp-team. Hij moest van het zwaar verlieslatende Chrysler een winstgevend bedrijf maken, maar slaagde niet in zijn opdracht. In 2007 werd Chrysler voor een appel en een ei doorverkocht aan zogenaamde durfkapitalisten. Dat Dieter Zetsche zes jaar geleden toch kon doorstoten naar de absolute top van Daimler AG, kwam dan ook als een verrassing en leverde het zoveelste bewijs van de (al)macht van enkele grote aandeelhouders, die zelden op nooit voor het voetlicht treden.

Dat bleek ook vorige week, toen een verlenging van het mandaat van Dieter Zetsche op de agenda stond. Hoewel Mercedes-Benz er niet in geslaagd is om BMW en Audi voor te blijven en de winst- en rendabiliteitscijfers beneden de verwachtingen zijn gebleven, heeft de raad van bestuur het contract van Dieter Zetsche toch met drie jaar verlengd. Ondanks fel verzet van de vakbond IG Metall, die grote twijfels heeft over de leiderskwaliteiten van de joviale topman. Die wordt verweten dat hij geen knopen doorhakt en te veel ontzag toont voor de zogenaamde heilige huisjes binnen het bedrijf. De verschillende departementen en divisies werken meer tegen elkaar dan met elkaar, zo is te horen. Dat sommige modellenreeksen de voorbije jaren af te rekenen kregen met kwaliteitsproblemen en roestvorming heeft daar mee te maken. De klachtenregen wierp een smet op het imago van het merk en verklaart waarom duizenden trouwe klanten het merk de rug toekeerden - met pijn in het hart. Wat niemand ooit voor mogelijk had gehouden, gebeurde: honderden ontevreden taxichauffeurs hielden een luide protestactie voor de hoofdzetel in Stuttgart.

De introductie van de nieuwe E-klasse - drie jaar geleden - moest de ommekeer inluiden, maar ook dat opzet mislukte. Intussen is de BMW 5 de nieuwe nummer één in dit segment. Kwalitatief zijn beide modellen aan elkaar gewaagd, maar de BMW 5 straalt veel meer dynamisme en klasse uit. En dus kreeg de Amerikaanse designer Gordon Wagener de opdracht om werk te maken van een grondige facelift.

De duurste facelift in de geschiedenis
Mercedes investeerde 1 miljard euro in de operatie 'herstel het imago'. Dat is gigantisch veel geld, het resultaat is navenant. Met nieuwe, efficiënte motoren, nieuwe rijhulpsystemen en een nieuwe look wordt de nieuwe E-klasse een te duchten concurrent voor de BMW 5 en Audi A6. Enkele van de nieuwe rijhulpsystemen zijn ontwikkeld voor de toekomstige S-klasse maar zijn nu al terug te vinden in de hertekende E-modellen. Het gaat om systemen die ongevallen met voor- en tegenliggers of voetgangers moeten voorkomen. Hypermoderne technologie in dienst van de veiligheid. De nieuwe E-klasse zet ook opnieuw een grote stap voorwaarts inzake efficiëntie en ecologie, dankzij krachtige en zuinige viercilindermotoren met geavanceerde injectietechnologie. Het meest in het oog springend is de nieuwe look van de voorkant van de wagen. Hoofdontwerper Gordon Wagener verdient een pluim voor de durf en moed die hij demonstreert. Terwijl BMW en Audi aan originaliteit en uitstraling verliezen, slaagt de nieuwe E-klasse erin om begeestering op te wekken. Zeker bij een jonger publiek. Om de trouwe, lees oudere klanten ter wille te zijn, behoudt de E-klasse in de 'Elegance' uitvoering het klassieke driedimensionale radiatorrooster met drie lamellen en de Mercedes-ster op de motorkap. In de 'Avantgarde' uitvoering maakt de ster onderdeel uit van het radiatorrooster - een verwijzing naar de sportieve modellen van het merk en een duidelijke knipoog naar de jonge generatie managers en bedrijfsleiders. Ook de motorkap en voorbumper werden hertekend en ogen moderner. De nieuwe look straalt zelfvertrouwen en dynamisme uit. Het interieur heeft weinig aanpassingen ondergaan, daar was ook geen aanleiding toe. De ergonomie is quasi perfect.

Ook op de weg voelt de nieuwe E-klasse anders en beter aan, comfortabel en opmerkelijk baanvast. Zeker in de versies met vierwielaandrijving. De nieuwe E-klasse blijft ook nu leverbaar als limousine en 5-deurs break. Die laatste biedt plaats aan 21 emmers verf, 37 rollen behangpapier, drie verfborstels en een trapladdertje.

Nog een laatste woord over de E 63 AMG S, met 585 pk de krachtigste auto in zijn segment. Een combinatie van een gezins- en supersportwagen, een Ferrari met vier deuren zeg maar. Voor wie de E 63 AMG S gebruikt om klanten te bezoeken, is er een speciale versie zonder AMG-logo en viervoudige uitlaat.

Tenslotte nog dit: de goedkoopste E-klasse kost 44.649 euro, maar die instapprijs is enkel bedoeld om klanten naar de showroom te lokken. Wie zijn nieuwe E-klasse een persoonlijke touch wil geven, en die mogelijkheid is ruim voorhanden, betaalt al snel 20.000 à 25.000 euro extra aan toeters en bellen die het fileleed helpen te verzachten. Daarmee blijft Mercedes-Benz enkele duizenden euro duurder dan zijn directe concurrenten. Wie uit is op een koopje, die vindt beslist nog een E-klasse... uit voorraad. Ver beneden de oorspronkelijke catalogusprijs, maar zonder zelfverzekerde snuit.

Urbain Vandormael

Onze partners