De man die 34 km naar zijn werk wandelde: bedreigd, gedwongen te verhuizen, maar verder tevreden

17/03/15 om 03:58 - Bijgewerkt om 20:24

James Robertson, de 56-jarige man uit Detroit die, nadat zijn auto het had begeven, 10 jaar lang naar zijn werk wandelde, 34 kilometer per dag, en maar 2 uur overhield om te slapen, heeft nu geld en een auto. Maar vele van zijn vrienden is hij kwijt.

De man die 34 km naar zijn werk wandelde: bedreigd, gedwongen te verhuizen, maar verder tevreden

James Robertson, net voor hij een auto cadeau kreeg. Achter hem de 19-jarige student die geld inzamelde, en de bankier die hem geregeld een lift gaf naar zijn werk © EPA

Zijn levensverhaal werd op 1 februari bekend, na een artikel in The Detroit Free Press. Zijn auto had het begeven, zijn bedrijf was verhuisd, de bussen waren afgeschaft, en de 56-jarige James Robertson wandelde in weer en wind naar zijn fabriek, Schain Mold & Engineering, waar hij de stiptste van de werknemers was en nooit te laat kwam.

James Robertson met zijn nieuwe Ford Taurus

James Robertson met zijn nieuwe Ford Taurus © REUTERS

Het was een verhaal dat onweerstaanbaar bleek voor Amerikanen en dat ook iets vertelde over de staat van het land. Robertson verdient na 15 jaar trouwe dienst 10,55 dollar (10 euro) per uur en was arm, hoewel hij voltijds werkt in een toeleveringsbedrijf voor de autoindustrie. Maar men kon zijn levensverhaal ook zien als een kritiek op het weggesaneerd openbaar vervoer van Detroit (hij moest steeds langere stukken lopen, omdat de bussen stelselmatig verdwenen), op de staat van de wegen en de hoogte van autoverzekeringen (200 dollar per maand). James Robertson probeerde zich ondanks alles te handhaven in zijn werk en liet zijn humeur niet bederven door lamentabele omstandigheden.

Geld plus rode auto plus kopzorgen

Een 19-jarige student computerwetenschappen, Evan Leedy, las het artikel, begon via GoFundMe geld in te zamelen, en had binnen enkele dagen 360.000 dollar bijeen (340.000 euro). Op dat moment vonden hij en Robertson dat het welletjes was en stopten ze de inzameling. Ook kreeg Robertson een rode Taurus van een Ford-dealer cadeau. De auto is 35.000 dollar waard.

Robertson werd niet alleen door de pers belegerd, maar ook door vrienden en bekenden, die een uitgelezen gelegenheid zagen om ook iets mee te pikken van zijn nieuwe rijkdom.

De politie, die het niet vertrouwde toen die "vrienden" hem dicht op de huid zaten en ook begonnen te dreigen, hielp Robertson in een periode van drie weken twee keer met een verhuis. Hij woont nu in een appartement in Troy, een als veilig bekendstaande voorstad van Detroit, terwijl hij vroeger in de stationsbuurt van Detroit woonde.

Dat de politie zo alert reageerde had een specifieke oorzaak. Vorige maand is in Detroit een 86-jarige man, die zes weken eerder 20.000 dollar had gewonnen met de loterij, onder verdachte omstandigheden dood aangetroffen.

Robertson is eigenlijk zijn oude vriendenkring grotendeels kwijt (met uitzondering van zijn werkmakkers), en meest van al zijn voormalige huisbazin/vriendin.

De 60-jarige ex heeft een contactverbod gekregen nadat ze had laten weten dat hij haar nog veel geld verschuldigd was en dat hij haar 50.000 dollar had beloofd voor herstellingen aan zijn kamer.

Robertson had 15 jaar in haar huis gewoond, had 880 dollar (833 euro) huur betaald, terwijl hij voor een groter, comfortabeler appartement nu 800 dollar betaalt. "James was geen proper man. Er zit vet op de keukenmuur", verklaarde de ex aan de Free Press. "Ik ben geen bedreiging voor hem. Niemand in dit huis vormt een bedreiging." In de krant zegt ze dat ze haar pogingen om geld van hem te krijgen zal verderzetten. "We waren ooit bijna getrouwd".

"Ik kan alleen maar zeggen dat ik haar het beste toewens", aldus Robertson in de krant, die ook aangeeft dat hij op zijn nieuwe, geheimgehouden adres, van het gezeur verlost is. "Ik mag er dan geboren zijn (in de buurt van het station), maar de hemel weet dat ik er niet meer thuishoor".

Sandwiches en sport op tv

Maar daarnaast gaat er veel goed in het leven van James Robertson. Zijn lange wandeling is veranderd in een rit van 20 minuten. "Ik blijf werken", zegt hij, "zeker weten". Evan Leedy, de 19-jarige fundraiser, en collega's van de bankier die hij tijdens zijn wandelingen had leren kennen, hebben hem omringd met mensen die onbezoldigd de financiële kant van zijn zaken beredderen. Ze hebben ervoor gezorgd dat auto en 360.000 dollar belastingvrij zullen zijn. Een deel van het geld is voorzichtig belegd, huur en autoverzekering worden automatisch betaald, zijn loon dient als leefgeld en daarnaast kan hij zoveel geld opdoen als hij wil - met dien verstande dat "zijn team" in de gaten houdt dat het niet te fors gaat. Hij vindt het tot nu rijkelijk, en het is een levensstijl die hij wellicht voor de rest van zijn dagen zal kunnen onderhouden. Hij heeft meubels gekocht bij Ikea, een grootschermtelevisie, en een abonnement op sportkanalen zodat hij allee honkbalwedstrijden van de wereld kan bekijken. Zijn ochtenden brengt hij nu door voor tv.

Tijdens een lunch verorberde hij vier broodjes (Amerikaanse formaat, 2 met ei en 2 met bacon), maar hij beweert dat hij niet is aangekomen. Hij probeert minder frisdrank te consumeren.

Vroeger verspeelde hij nog wel eens geld in een casino, maar sinds hij enige bekendheid heeft, laat hij dat na, aldus Leedy. Hij gaat ter kerke met de 19-jarige, ze eten soms samen - eenzaamheid is een probleem nu hij zijn oude vrienden mijdt.

Hij wil wat er van zijn geld overblijft graag aan het Leger des Heils schenken. Hij heeft al eens 300 dollar van zijn loon aan de organisatie gegeven.

"Zo voel ik me - waarom zou ik dit alles voor mezelf houden? Ik moet het delen".

Lees meer over:

Onze partners