Chocolade als voeding voor het brein

03/11/14 om 15:58 - Bijgewerkt om 15:57

De gemiddelde Belg verorbert jaarlijks meer dan 8 kilogram chocolade. Een guilty pleasure waar we ons misschien toch wel echt schuldig aan mogen maken: recent onderzoek geeft aan dat chocolade goed is voor de hersenen.

Chocolade als voeding voor het brein

© Thinkstock

De studie werd dan wel gedeeltelijk door chocoladefabrikant Mars gesponsord - iets wat de Belgische chocoladeliefhebber niet vreemd is - het geeft aan dat chocolade eten niet alleen ons lichaam met de nodige vetten voedt, maar zo ook ons brein.

Flavanol uit cacao

De stof flavanol die in cacao gevonden wordt, keerde aan leeftijd gebonden geheugenverlies om bij gezonde oudere volwassenen. Dat blijkt uit de studie geleid door wetenschappers van het medische centrum van de Universiteit van Columbia (CUMC). Het onderzoek dat in Nature Neuroscience gepubliceerd werd, biedt direct bewijs dat een aspect van geheugenverlies veroorzaakt wordt door veranderingen in een bepaald gebied van de hersenen en dat die vorm van geheugenverlies verbeterd kan worden aan de hand van een bepaald dieet.

Voor het onderzoek werden testdrankjes ontwikkeld met zowel lage als hoge doses cacao. Daarvoor werd de stof flavanol aan cacaobonen onttrokken. Bij de meeste cacaoverwerkingsprocessen gaat die stof namelijk verloren. Flavanol is een antioxidant dat ook in theebladeren en bepaalde groenten en fruit teruggevonden wordt, maar in sterk verschillende hoeveelheden.

De 37 gezonde vrijwilligers tussen de 50 en 70 jaar oud die aan de studie deelnamen, kregen willekeurig een dieet met hoge dosis flavanol (900 mg per dag) toegewezen of een met een lage dosis (10 mg per dag) en dat gedurende drie maanden.

Voor en na de studie ondergingen de proefpersonen hersenscans en geheugentests. De onderzoekers ontdekten dat wie hoge doses flavanol had binnengekregen, beter scoorde op de cognitieve tests en meer activiteit - betere bloeddoorstroming - vertoonde in de gyrus dentatus (of getande winding), dat gedeelte van het brein dat met geheugen wordt geassocieerd.

Geheugen 20 jaar jonger

'Als een deelnemer het geheugen had van een doorsnee 60-jarige bij aanvang van de studie, had die persoon na drie maanden het gemiddelde geheugen van een 30- tot 40-jarige', zegt Scott Small, hoofdauteur van het onderzoek, op Science Daily. Wel wees de dokter erop, dat de bevindingen nog uit een grotere studie moeten blijken, die hij met zijn team reeds gepland heeft. De huidige studie was namelijk klein en testte niemand onder de 50.

Wie denkt niet meer om overgewicht te moeten geven en kilo's chocolade achterover wil slaan om die hersenen te oliën, denkt maar beter twee keer na. Hoewel de groep met de hoge dosis flavanol het beter deed bij de cognitieve tests, was dat niet het geval bij herinneringsvragen die focusten op de vaardigheid om zich te herinneren of ze een beeld al eerder gezien hadden. Bovendien zou men massa's commerciële chocolade moeten verorberen om die hoge flavanoldoses te bereiken.

Gezond hart

Toch heeft chocolade nog andere voordelen. Een studie van het Brigham and Women's Hospital van Boston bij 18.000 vrouwen en mannen ging na of flavanol hartaanvallen en beroertes kon helpen voorkomen. In het magazine Circulation stond te lezen hoe de specifieke flavanol epicatechine de binnenwanden van de bloedvaten beschermt tegen atherosclerose (of aderverkalking). Chocolade zou dus kunnen helpen de bloedvaten te verwijden en de bloeddoorstroming te bevorderen om zo bij te dragen tot cardiovasculaire gezondheid. Zo zou chocolade ook de bloeddruk kunnen helpen verlagen.

Pure chocolade, met 70 procent cacao, is de gezondste versie op de markt: weinig suiker, vetten uit cacaoboter en rijk aan ijzer en magnesium. Toch waarschuwen de onderzoekers dat het product in de studie niet overeenstemt met de chocolade die we kennen. Ze waarschuwen dan ook voor een verhoogde chocolade-inname om het effect van flavanol te bereiken. En aangezien een gemiddelde reep chocolade zo'n 500 calorieën bevat per 100 gram, is het misschien de moeite waard om een andere gezonde optie te overwegen.

Onze partners