De geslaagde metamorfose van Land Rover

06/01/15 om 09:48 - Bijgewerkt om 09:48

Een verhaal vol ups en downs. Zo kan je de geschiedenis van Land Rover - het levenswerk van Spencer en Maurice Wilks - kort samenvatten. Geïnspireerd door de legendarische legerjeep Willys startte het broederpaar in 1948 in het Engelse Solihull met de productie van de Defender. Bijna zeventig jaar later rijdt 70 procent van alle geproduceerde Land Rover's nog altijd rond. Het merk zelf dreigde intussen enkele keren figuurlijk overkop te gaan.

De geslaagde metamorfose van Land Rover

Land Rover Discovery Sport © GF

IJzersterke werkpaarden op vier wielen

De Willys Jeep was eerst. Rudimentair, niet kapot te krijgen en legendarisch geworden door zijn heldhaftige optredens in honderd-en-een Amerikaanse oorlogsfilms. Het verhaal klopt dat sommige legergeneraals meer genegenheid toonden voor hun Willys dan voor hun soldaten.

De Willys ging, de Defender kwam: eenvoudig van concept, gebruiksvriendelijk, synoniem voor duurzaamheid en uitzonderlijk goed onderweg in onherbergzaam gebied. En daarom eerste keus van expeditieleiders en avonturiers van over de hele wereld.

In zijn spoor volgden - vele jaren later - de Mercedes G, Mitsubishi Pajero, Nissan Patrol, Range Rover, Toyota Landcruiser en noem maar op: ijzersterke werkpaarden op vier wielen die elke helling en hindernis aankunnen en die zelfs niet terugdeinzen voor ondiep water. Met de jaren en het aantal kilometers op de teller groeit de band tussen mens en machine. Oordeel zelf: bijna zeventig jaar nadat de eerste Defender van de band liep in de Rover-fabriek van de broers Wilks in Solihull, rijdt 70 procent van alle geproduceerde exemplaren nog altijd rond - van Alaska tot Zuid-Afrika.

Gezwind over sneeuw en ijs in het maanlandschap van IJsland

Gezwind over sneeuw en ijs in het maanlandschap van IJsland © GF

Van offroader tot allrounder

In de loop der jaren heeft de Defender zijn voortrekkersrol binnen het Land Rover-gamma kwijtgespeeld aan de statige en luxueuze Range Rover die zowel off road als op de autoweg best of class is.

De grootste omzet maakt Land Rover echter met afgeleide modellen zoals de Range Rover Sport, Freelander en Evoque. Die profiteren van de aanhoudende SUV-manie want terwijl de autoverkoop in Europa terugloopt, blijft de SUV-markt aangroeien én proberen nu ook de Aziatische en Duitse (premium)merken een graantje mee te pikken. Dat lukt het ene merk al beter dan het andere.

Land Rover behoort tot die laatste categorie. Het breekt al enkele jaren op rij het ene verkooprecord na het andere. Dat heeft er volgens LR-verkoopdirecteur Jan Vroemans mee te maken dat het merk is blijven vasthouden aan zijn eigenheid én is blijven investeren in technologische vernieuwing én uitbreiding van het gamma.

'LandRover heeft een pioniersrol vervuld; vervolgens hebben onze ingenieurs het systeem van vierwielaandrijving constant verbeterd en geperfectioneerd. Bovendien hebben ze een krachttoer volbracht door een initieel nutsvoertuig om te vormen tot een luxeproduct. Met de introductie van de Range Rover Sport, Freelander en Evoque zijn we er ook in geslaagd om nieuwe doelgroepen aan te spreken en onze omzet te verveelvoudigen. Dat was nodig om te kunnen overleven in een hard bevochten marktsegment waarin we de strijd moeten aanbinden tegen de grootste automerken ter wereld.'

Met de Land Rover Discovery Sport gezwind over sneeuw en ijs

Met de Land Rover Discovery Sport gezwind over sneeuw en ijs © GF

Verschil in benadering en concept

Het merendeel van die concurrenten heeft eerst ervaring opgedaan als autobouwer en is zich pas de laatste tien à vijftien jaar gaan toeleggen op het SUV-segment. Vergelijk je hun modellen met die van Land Rover, dan merk je een verschil in benadering en concept. De meeste SUV's zien er gespierd uit maar ze bezitten meestal geen vierwielaandrijving en rijden zich naast de weg hopeloos vast. Land Rover daarentegen heeft weliswaar een opmerkelijke metamorfose ondergaan zonder dat zijn modellen hebben ingeboet aan hun intrinsieke offroadkwaliteiten: een Land Rover blijft in ook in de ongunstigste weers- en rijomstandigheden een robuuste reisgezel waarop je honderd procent kunt vertrouwen. In deze vaststelling ligt allicht het geheim van de succesformule van het merk besloten.

Jan Vroemans: 'Onze klanten kiezen bewust voor een in alle omstandigheden veilige en betrouwbare wagen, die bovendien comfortabel rijdt en luxueus is uitgerust. Het feit dat onze wagens een gevoel van veiligheid en geborgenheid uitstralen, is een sterk verkoopargument. Het besef dat je al het mogelijke doet om je gezin de best mogelijke bescherming te bieden, relativeert meteen tegen de meerprijs van de vierwielaandrijving. Onze klanten beschouwen hun auto als een investering in gezondheid en veiligheid. Het modulair karakter van onze modellen garandeert daarenboven een polyvalent gebruik.'

Voor de Land Rover Discovery Sport is geen beek te diep

Voor de Land Rover Discovery Sport is geen beek te diep © GF

Miraculeuze redding

Dat het Land Rover nu voor de wind gaat, is in feite een half mirakel. Vanaf eind van de jaren zestig tot midden de jaren negentig maakte het achtereenvolgens deel uit van British Leyland en Rover Group, die beide al lang uit ons geheugen zijn gewist. Door een compleet gebrek aan competentie, visie en ondernemerschap zakte de eertijds zo innoverende en sterke Engelse autonijverheid immers als een pudding in elkaar.

In 1994 stak eerst BMW een reddende hand uit, in 2000 was het de beurt aan Ford om Land Rover en Jaguar van de ondergang te redden. Toen de Amerikaanse autobouwer zelf ook in financiële problemen raakte, diende in 2008 de Indiase staalmagnaat Ratan Tata zich aan als reddende engel. Hij gaf het managementteam onder leiding van de Duitser Ralf Speth carte blanche voor een ingrijpende vernieuwing én uitbouw van het gamma.

Best of class

Zo gezegd, zo gedaan. Met de Evoque werd eerst het gamma in de breedte uitgebouwd om vervolgens van de opvolger van de Range Rover opnieuw the king of the road te maken. Voor enkele weken kregen we dan de gelegenheid om de nieuwe Discovery Sport aan een roadtest te onderwerpen - in een duister en ondergesneeuwd IJsland. De opvolger van de Freelander liet op geen enkel moment twijfel bestaan over zijn afkomst en baande zich gezwind een weg over sneeuw en ijs, op een overtuigende wijze zoals we die nog maar zelden hebben beleefd. Want hebben we hier niet te maken met een moderne SUV die qua look en feel meer aanleunt bij een lifestyleproduct dan bij een volwaardige offroader voor wie in IJsland echter geen berm te hoog en geen beek te diep bleek. In een onherbergzaam gebied en in penibele weersomstandigheden zette die inderdaad een meesterlijke prestatie neer. Het Terrain Response-systeem biedt keuze uit vier rijprogramma's: normaal, gras/grind/sneeuw, modder en zand. Optioneel zijn ook Active Driveline, Torque Vectoring by Braking en Adaptive Dynamics met Mange Ride leverbaar.

Allesomvattende uitrusting, luxueuze afwerking

Allesomvattende uitrusting, luxueuze afwerking © GF

Maar ook als lifestyle product kan hij overtuigen: allesomvattende uitrusting en luxueuze afwerking, een infotainmentaanbod dat met een 8" aanraakscherm en dubbelbeeldtechnologie en Rear Seat Entertainment-pakket state of art is. Hoewel hij slechts 4,599 m lang is, is hij leverbaar met drie zetelrijen en biedt hij plaats aan vijf volwassenen en twee kinderen, waarbij de tweede zetelrij zich over een afstand van 16 cm vooruit of achteruit laat schuiven. In de achterste positie biedt de tweede zetelrij quasi evenveel plaats als in de Range Rover. De compacte Discovery Sport laat zich bovendien in een handomdraai flexibel omvormen tot een grote gezinsauto of kleine bestelwagen.

Het motorenpallet omvat een gloednieuwe 2 liter dieselmotor (150pk en 119 g/km CO2) die enkel de voorwielen aandrijft terwijl de 2.2 TD4 (150 of 190 pk) enkel in combinatie met vierwielaandrijving verkrijgbaar is, met een manuele 6-versnellingsbak of 9-traps automaat. De goedkoopste Discovery Sport kost 32.900 euro en dat is echt wel een knalprijs. De 2 liter en 240 pk sterke benzinemotor mét 9-traps automaat kost 40.100 euro, maar die kan zijn meerprijs tegenover de soepele dieselversie niet rechtvaardigen.

Hoe het ondertussen is gesteld met de Defender? Die rijdt en rijdt en rijdt. Over zeer afzienbare tijd komt echter zijn opvolger eraan en ook die belooft voor vuurwerk te gaan zorgen, het sluitstuk van een geslaagde metamorfose.

Lees meer over:

Onze partners